Alors que LIV Golf menace de perturber le jeu masculin, à quel point la LPGA est-elle vulnérable ?

Angel Yin est descendue du 18e green à l’US Women’s Open à Pine Needles avec une épingle USGA attachée à sa chemise où un logo était autrefois cousu. L’épinglette était un cadeau d’un officiel du tournoi, mais soulignait le fait qu’un ancien joueur de la Solheim Cup de 23 ans n’avait pas de sponsors. Rien sur le chapeau, la chemise ou le sac.

Plus tôt cette année, Yin a succédé à la championne en titre Lydia Ko, qui a été testée positive pour COVID-19, à Aramco Saudi Ladies International. Yin a été classée 10e au Royal Greens Golf and Country Club et a déclaré qu’elle ne pouvait pas manquer une autre occasion de travailler sur son jeu et de gagner de l’argent. Il a comparé la qualité du tournoi saoudien à un événement de haut niveau de la LPGA comme la Cognizant Founders Cup.

Yin, qui n’a certainement pas beaucoup regardé les informations pour lire les dernières nouvelles sur les conditions des droits de l’homme en Arabie saoudite, a été encouragée par le nombre de filles au champ de tir chaque jour pour les cliniques et ce qu’elle avait entendu des Américains au sujet de la terre sur les progrès réalisés par le Royaume.

“De mon point de vue, s’ils sont prêts à investir de l’argent dans le golf féminin”, a déclaré Yin. “Je ne vois pas en quoi ça peut faire mal.”

Ces dernières années, les lois en Arabie saoudite ont changé pour permettre aux femmes de voyager à l’étranger et de conduire une voiture. Cependant, le système de tutelle masculine toujours en place exige l’autorisation d’un parent masculin pour se marier, divorcer ou quitter un refuge ou une prison.

Le mois dernier, le PDG de LIV Golf, Greg Norman, était considéré comme minimiser le meurtre de 2018 par le journaliste saoudien Jamal Khashoggi lors de la journée des médias pour l’événement inaugural à Londres. En mars, l’Arabie Saoudite mettre 81 personnes à mort dans une exécution de masse.

Beaucoup voient les grosses sommes d’argent que les Saoudiens jettent dans le golf comme un lavage sportif flagrant.

Alors que le monde du golf est aux prises avec les ramifications potentielles de la nouvelle LIV Golf Series, qui a débuté cette semaine à Londres et a donné vie à certains des plus grands noms du jeu. suspendu du PGA Tourbeaucoup se demandent quels projets futurs le golf saoudien pourrait avoir pour le jeu féminin.

Déjà ancré dans le Ladies European Tour, Golf Saudi soutient actuellement six événements, dont la série Aramco Team, qui propose des prix en espèces trois à quatre fois un événement typique de ce circuit. Les joueurs du LET doivent concourir pour de l’argent saoudien pour avoir une chance de conserver leurs cartes, forçant certains à choisir entre leurs moyens de subsistance et leurs croyances.

Avec LET tombant sous l’égide de la LPGA, la tournée est déjà partenaire du gouvernement saoudien. De plus, plusieurs joueurs de la LPGA, tels que la triple championne Anna Nordqvist, Carlota Ciganda, Bronte Law et Alison Lee, arborent à la fois la série Amarco et les logos saoudiens sur les chapeaux et les chemises.

Tout semble poser la question, qu’est-ce qui vient ensuite dans le football féminin ?

Alison Lee des États-Unis réagit après avoir mis un putt au 13e trou lors du deuxième tour du DIO Implant LA Open au Wilshire Country Club le 22 avril 2022 à Los Angeles, Californie. (Photo de Michael Owens / Getty Images)

Nordqvist ne ferait aucun commentaire Semaine golfique sur sa collaboration avec Golf Saudi. Lee, une ancienne star de l’UCLA, a remporté l’événement Aramco Team Series à Sotogrande avec cinq coups sûrs l’année dernière pour son premier titre professionnel.

“Pour être honnête avec vous, il est difficile de comparer le partenariat de la série Aramco avec les femmes par rapport à ce qui se passe avec les hommes”, a déclaré Lee, “c’est des pommes et des oranges. Les femmes du LET jouent presque pour rien. Il a une taille de sac très similaire dans l’Epson Tour.

“Une bourse d’un million de dollars pour eux, c’est énorme, absolument énorme. Cela change presque la vie de certaines de ces filles lorsqu’elles reçoivent un gros chèque à la fin de la semaine. J’ai l’impression que sur le circuit masculin, il n’y a pas de gars qui vont dans la salle chaque semaine avec un autre joueur ; vous n’avez pas partagé un Airbnb ; vous ne les faites pas partager une voiture de location, loger dans des familles d’accueil chaque semaine.

Pour les joueurs de la LPGA, l’attrait d’un frais de participation rare aux événements Aramco est trop beau pour être laissé passer. Yin a déclaré que les dépenses de l’année pour la LPGA peuvent atteindre six chiffres. Comme l’a dit Lee, même ceux qui coupent une LPGA avec une subvention de 1,5 million de dollars peuvent ne pas gagner assez pour couvrir les dépenses de la semaine.

“Les sponsors sont destinés à vous aider avec vos dépenses tout au long de l’année”, a déclaré Yin. “Lorsque vous vous êtes débarrassé de ce stress, vous pouvez jouer au golf plus librement sans vous soucier de savoir si vous pouvez ou non payer le loyer.”

La LPGA n’a pas voulu commenter cette histoire, sauf pour dire que la tournée n’a pas reçu d’offre de LIV Golf, ce qui est contraire à ce que le PDG Greg Norman a déclaré. la BBC. Norman a déclaré que leur offre de faire un investissement substantiel similaire à l’Asian Tour avait été rejetée à la fois par la LPGA et le LET. Mais, a-t-il poursuivi, cela ne veut pas dire que c’est fini. (LIV golf a déjà investi 300 millions de dollars pour l’Asian Tour.)

“Juste parce que nous l’avons proposé”, a déclaré Norman, “nous avons peut-être une stratégie différente pour l’avenir, alors asseyez-vous et attendez. Nous sommes ici depuis très, très longtemps. Nous sommes ici pour développer le jeu de golf sur une base globale, pas seulement dans un secteur spécifique, qui est celui des hommes. C’est dans tous les domaines ».

Lewis, un membre du conseil d’administration de la LPGA qui a déclaré Semaine golfique À la fin de l’année dernière, alors qu’il ne concourrait pas en Arabie saoudite, il a déclaré que la tournée était très préoccupée par ce qui pourrait arriver en cours de route.

“Nous n’avons pas tout l’argent et le pouvoir dont la PGA dispose pour résister à tout cela”, a déclaré Lewis. « Si les joueurs de la tournée sortaient et commençaient à faire ce que les gars font, je ne sais pas ce qui arriverait à notre tournée. … Nous les avons gardés à une distance de sécurité.

Un Saoudien regarde une golfeuse participer au tournoi de golf Saudi Ladies International, le 15 novembre 2020, dans la ville économique du roi Abdallah, au nord de Djeddah. (Photo par Amer HILABI / AFP) (Photo par AMER HILABI / AFP via Getty Images)

La vétéran américaine Marina Alex pense qu’il serait insensé de ne pas penser que la LPGA est dans une position vulnérable.

Avec 15 événements de la LPGA prévus pour des subventions de 2 millions de dollars, il ne faudrait pas longtemps à LIV pour créer une série féminine qui pourrait plaire à bon nombre des meilleures stars de la tournée.

Que pourrait faire la LPGA pour potentiellement se fortifier contre une telle menace potentielle ? Alex n’est pas sûr qu’il y ait une bonne réponse à cette question. En tant qu’organisation de femmes, c’est encore plus complexe.

“Je souhaite juste que les filles aient plus de parrainages en général”, a déclaré Alex, “et c’est dommage qu’elles ne le fassent pas. Et c’est la prochaine option pour les joueurs, et je ne peux pas les en blâmer. S’ils pensent que la trajectoire de leur carrière va changer, comment pouvez-vous refuser cette opportunité à quelqu’un ?

Ryann O’Toole regarde la situation du côté masculin et pense que cela ne devrait pas devenir une bataille pour savoir où les joueurs peuvent concourir. Bien qu’elle n’ait pas été invitée à participer à la série Aramco, elle aimerait y participer.

“C’est là que ça devient vraiment une ligne fine”, a déclaré O’Toole. “Quand la LPGA dit ‘Hé, tu joues pour la LPGA.’ Eh bien, nous, les joueurs, possédons la LPGA. En fin de compte, il ne devrait y avoir aucune discrimination quant à l’endroit où nous devrions aller jouer, ou aux événements que nous choisissons de jouer, comment nous choisissons de travailler. Pareil avec le PGA Tour ».

Si un autre circuit féminin était créé, O’Toole pense que cela ferait prendre conscience de ce que de nombreuses joueuses ont dit : plus de sacs à 1,5 million de dollars.

“Nous ne voulons plus d’événements”, a déclaré O’Toole. « Nous voulons des sacs plus grands. Nous voulons moins de semaines sur la route ».

Lizette Salas a déjà participé aux épreuves de la série Aramco. Si une tournée rivale, similaire à LIV, se présentait, Salas a déclaré qu’il devrait voir où il en est dans sa carrière. De nombreux joueurs, a-t-il poursuivi, auraient saisi cette opportunité “quelle que soit la provenance (de l’argent)”.

Et si une tournée ou une série comme celle-là détruisait la LPGA, âgée de près de 75 ans ?

“Encore une fois, ce doit être le bon endroit, le bon moment pour moi”, a déclaré Salas. “Je devrais juste analyser où j’en suis dans ma carrière, quelles sont mes valeurs fondamentales et si c’est un bon endroit pour moi pour jouer … mais je ne le retire pas de la table pour le moment.”

La top américaine Nelly Korda, qui a participé à la série Aramco l’année dernière à New York avec sa sœur Jessica, a été invitée lors d’une conférence de presse pré-tournoi à Pine Needles si elle serait intéressée si quelqu’un se présentait et offrait un sac de 10 millions. de dollars chaque semaine.

“Oui,” dit Korda, “je ne sais pas si quelqu’un dirait non.”

A la place de la LPGA ?

“Oh, c’est quelque chose auquel je n’ai jamais pensé”, a-t-il poursuivi. “En ce moment, mes yeux sont tournés vers la LPGA, et c’est là que je pense.”

Brittany Altomare, 31 ans, a gagné 3,1 millions de dollars au cours de sa carrière dans la LPGA. Elle n’a pas encore été invitée à la série Aramco, mais elle garde un œil sur ce qui se passe dans le golf masculin.

“Honnêtement, je ne sais pas ce que je ferais si on m’offrait quelque chose”, a déclaré Altomare. “C’est dur, parce que moralement j’ai un problème quand tout ce qui se passe là-bas, surtout envers les femmes… mais comme le dit Rory, 100 millions de dollars ne vont pas changer sa vie. Mais quelques millions changent complètement ma vie. »

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