Comment les clubs de Premier League utilisent les données et la technologie pour protéger les joueurs “surmenés” de “l’agenda brutal”

Lorsque Sadio Mané a remporté un penalty à la 98e minute à Dakar pour offrir une victoire âprement disputée contre le Rwanda au Sénégal mardi, il a levé le rideau sur une saison exténuante de 72 matchs pour l’attaquant de Liverpool.

Mo Salah a également marqué 72 matchs pour l’Egypte au Malawi jeudi. Si Jordan Henderson est choisi pour le match de l’Angleterre contre l’Italie à Molineux, il y aura 57 matchs dans une campagne qui s’est déroulée avec quelques semaines de congé après la finale du Championnat d’Europe à Wembley.

Mais ce ne sont pas des exemples isolés. Une étude Fifpro publiée le mois dernier a montré que 72 des 265 joueurs d’élite qu’ils ont étudiés avaient joué plus de 55 matchs, une référence qui les expose à un risque sérieux de blessure. Ils ont appelé à une réforme du programme, mais avec une Coupe du monde d’hiver à l’horizon, les demandes ne feront que s’intensifier.

Les clubs de Premier League commencent les tests de pré-saison la première semaine de juillet. Mané, Salah et ceux appelés à jouer dans les matches de la Ligue des Nations de cette semaine peuvent avoir une semaine de congé supplémentaire, mais le grand coup d’envoi a été avancé d’un an pour intégrer la Coupe du monde du Qatar.

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Dans le football, les clubs se préparent à l’épuisement professionnel et à d’autres blessures pour les meilleures stars du jeu.

“Il n’y a tout simplement pas eu de repos pour les joueurs depuis Project Restart”, déclare Jamie Harley, l’ancien responsable scientifique d’Everton et de Newcastle United, à propos d’un calendrier exténuant dans lequel les joueurs de Premier League se sont affrontés presque sans interruption depuis juin 2020. Il est difficile de prédire comment se déroulera la saison prochaine, mais ce sera une saison très chargée pour les joueurs et les clubs”.

Harley a travaillé avec Rafa Benitez à Goodison Park l’année dernière, elle sait donc que les clubs se préparent depuis des mois aux exigences uniques de cette saison. La saison commence en août, dure 15 semaines avant la Coupe du monde, puis reprend le lendemain de Noël, lorsque les matches de championnat, de coupe et de Ligue des champions doivent être disputés avant la fin du mois de mai.

La pause de cinq semaines pour la Coupe du monde est une affaire complexe pour les clubs : pour ceux qui restent, ils devront continuer à faire tic tac pour éviter qu’ils ne se déconditionnent. Pour ceux qui sont au Qatar, les exigences de voyager et de jouer dans un pays chaud ajouteront un stress supplémentaire à leur retour. Les clubs mettent également en place des plans pour faire face aux joueurs qui reviennent démoralisés après avoir été éliminés de la Coupe du monde, mais qui devraient “repartir” d’ici quelques jours.

“Ça va être presque deux saisons en une”, dit Harley. “Il y a une saison de 15 semaines et une saison de 24 semaines avec une interruption de cinq semaines [for the World Cup] au milieu.

« C’est difficile, mais au moins c’est écrit et vous le savez. Avec la pandémie, c’est à quel point c’était méconnu qui en faisait le challenge : on ne savait pas combien de temps on ne jouerait pas ni si on reviendrait. »

Ce calendrier renforcé vient parce que le jeu n’a jamais été aussi rapide. Les joueurs sont tenus de sprinter sur de plus grandes distances dans le jeu moderne, ce qui les expose à un plus grand risque de blessure. Les experts ont identifié que la façon dont les joueurs ralentissent semble prédire s’ils sont susceptibles d’accumuler des déchirures et des foulures musculaires.

Avant le redémarrage du projet, on craignait qu’une épidémie de blessures aux tissus mous subies pendant les matchs ne suive l’interruption forcée de 11 semaines de Covid. C’est ce qui s’est passé en NBA lors de la saison de blocus 2011-12, lorsque les propriétaires de l’équipe ont commencé à arrêter le travail pendant cinq mois.

Il s’est avéré qu’il n’y a pas eu d’augmentation des blessures pendant le match, mais les clubs ont vu les problèmes augmenter sur le terrain d’entraînement – beaucoup ont donc modifié leur emploi du temps pour s’en sortir. Crystal Palace, par exemple, a récolté les fruits de cette approche la saison dernière.

D’autres joueurs ont eu moins de chance. Ben Dinnery, fondateur de Blessures de premier ordrea fait une recherche sur l’équipe d’Angleterre qui s’est qualifiée pour la finale de l’Euro 2020 et a constaté qu’elle avait payé le prix de son implication.

56% des 17 joueurs à l’extérieur qui ont joué pour l’Angleterre à l’Euro 2020 ont subi plus de blessures la saison dernière que lors des deux saisons précédentes. 66% d’entre eux ont joué moins de minutes la saison dernière que lors des deux saisons précédentes. Kalvin Phillips de Leeds United est passé de 2 430 minutes en 2020-21 à seulement 1 596 minutes la saison dernière.

Pour certains – Dominic Calvert-Lewin d’Everton et Marcus Rashford de Manchester United en sont d’excellents exemples – des saisons sérieusement raccourcies peuvent avoir été le résultat d’une légère implication dans le tournoi.

“C’était un double coup dur pour eux – ils ne jouaient pas beaucoup dans le tournoi, donc ils n’ont probablement participé qu’à des séances d’entraînement plus légères, mais ont ensuite fait une pause dans la pré-saison, donc ils ont raté les avantages de cela”, dit Dinnery . . “L’importance d’une bonne pré-saison ne peut être sous-estimée. Les recherches montrent que plus vous êtes impliqué dans la pré-saison, plus vous êtes robuste et capable de faire face aux rigueurs de la saison.”

Gareth Bale : Il y a trop de jeux, sans joueurs il n’y a pas de produit

Après avoir mené le Pays de Galles à la Coupe du monde, Gareth Bale a insisté sur le fait que “quelque chose doit changer” en ce qui concerne le volume de matches que les footballeurs devront jouer l’année prochaine.

“Quelqu’un a mentionné sur la table du déjeuner que Kevin De Bruyne pourrait jouer 79 matchs la saison prochaine et avoir une pause de trois semaines”, a déclaré Bale. “C’est trop. Il faut évidemment que les choses changent. Je pense que tous les joueurs vous diront qu’il y a trop de matchs : il est impossible de jouer à un niveau élevé pour ce nombre de matchs et il y aura des conséquences à long terme. Le corps des gens peut ‘t traiter avec ce type année civile après année.

« Quelque chose doit changer. Les gens au sommet du jeu doivent faire quelque chose mais, malheureusement, l’argent entre en jeu – ils veulent gagner plus d’argent et c’est une bonne affaire à la fin de la journée. Pour le bien-être des joueurs, il faut négliger l’argent et il faut s’occuper des joueurs car sans les joueurs il n’y a pas de produit. »

Ceux qui travaillent avec des athlètes individuels confirment que beaucoup ont connu l’épuisement professionnel.

« C’est un programme brutal qu’ils ont. Les joueurs entrent dans leur troisième année, pédalant au métal. Cela vient non seulement du stress physique, mais aussi du stress psychologique », explique Brian Moore, PDG de la société de sciences du sport Orecco.

« La loi des rendements marginaux décroissants s’appliquera. Ça vous prend de plus en plus, vous gagnez moins. Les joueurs décrivent être en reste ou mal récupérés. Ils rapportent qu’ils ont l’impression de jouer avec le frein à main. C’est à cela que vous avez affaire : des joueurs dont la fatigue est aggravée en ne se reposant pas ou en ne récupérant pas suffisamment. Tous leurs systèmes sont surmenés et cela les expose à un risque de blessure des tissus mous. »

Pour lutter contre les demandes des joueurs, les clubs investissent des millions dans leurs équipes de performance et se tournent vers la science, les données et la technologie pour leur donner un avantage.

Liverpool a acheté les services de Zone7, une société d’intelligence artificielle de la Silicon Valley qui a développé un algorithme capable de prédire le risque de blessure.

Mais d’autres commencent à chercher des réponses dans le corps du joueur. La société irlandaise de technologie sportive Orecco travaille avec huit clubs de Premier League, ainsi que de grandes stars comme Gabriel Jesus et Richarlison et un certain nombre d’équipes de la NBA.

Ils ont été les pionniers de l’utilisation de tests sanguins réguliers par piqûre d’épingle qui sont administrés quelques jours après les matchs et révèlent un trésor de “biomarqueurs”.

Les tests sanguins durent quatre minutes et montrent les niveaux d’inflammation, de stress oxydatif et de radicaux libres dans le corps. S’ils montent trop haut, les drapeaux rouges montent et un joueur peut être retiré de l’entraînement ou sa “charge d’entraînement” peut être réduite.

Le PDG d’Orecco, Moore, explique : « Considérez les joueurs comme des moteurs finement réglés – nous essayons de passer sous le capot de ce moteur. Il y a tellement de facteurs différents qui fonctionnent ensemble pour prédire les blessures : l’âge, les blessures précédentes, l’hydratation, les habitudes de sommeil, la nutrition. Mais il y a des schémas cohérents que vous voyez avant la blessure et il s’agit donc de gérer ces risques.

“Nous fournissons fondamentalement des données objectives pour soutenir la prise de décision des clubs et des athlètes.”

Kalvin Phillips a boité lors du match nul de l’Angleterre contre l’Allemagne après une blessure à Leeds (Photo: Reuters)

Moore pense que l’avenir concerne les plans d’entraînement sur mesure qui intègrent tout, des habitudes de sommeil à ce que les joueurs mangent. Ce qui fonctionne pour une étoile peut ne pas fonctionner pour une autre.

Tirant parti de l’intelligence artificielle, Orecco a créé une application qui peut être téléchargée sur le téléphone d’un joueur et collecte toutes ses données en un seul endroit. Il est utilisé par la star de Manchester City Jesus et proposé aux joueurs des clubs avec lesquels ils travaillent, notamment Newcastle, Tottenham Hotspur et Brighton & Hove Albion.

Moore fournit je avec un look unique, avec des joueurs capables de faire défiler les données de performance, les données de sommeil, les plans de voyage, les niveaux de biomarqueurs et les plans d’entraînement du club en appuyant simplement sur un bouton.

Les notifications push envoient des plans de repas à leurs smartphones et des rappels sur les collations qu’ils doivent manger s’ils sont sur le point de monter à bord d’un avion pour aider à la récupération ou à la nutrition d’avant-match. Il se synchronise automatiquement avec les restaurants locaux où qu’ils se trouvent dans le monde, donc s’ils mangent au restaurant, ils peuvent s’en tenir à leur plan nutritionnel. C’est vraiment impressionnant, destiné à donner aux équipes et aux joueurs un “avantage marginal” dans un monde où les horaires n’ont jamais été aussi serrés et où le risque de blessure ou d’épuisement est plus grand.

Il n’est pas étonnant que les clubs de Premier League investissent des millions dans la science et la performance du sport pour lutter contre la menace croissante de blessures.

“Il y a eu un investissement dans les personnes, un investissement dans les installations de la Premier League et également un investissement dans la technologie”, explique Harley.

« Il y a des équipes très performantes dans les meilleurs clubs : tout le monde cherche l’avantage et ce qu’on peut faire différemment. Comment pouvons-nous obtenir un avantage? Les équipes pourraient entrer dans ce que font les autres clubs. »

Le plus gros problème est de savoir combien de temps les autorités peuvent s’attendre à ce que les joueurs suivent une liste de matchs aussi punitive. La Ligue des Nations, par exemple, s’est sentie fatiguée après coup cet été.

“C’est un témoignage pour les équipes, les joueurs et les personnes impliquées qu’ils ont survécu tels qu’ils sont. Ça va être une année brutalement difficile », déclare Moore.

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