Comment Lisa Bluder et Iowa définissent un plan pour la viabilité du basketball féminin

IOWA CITY, Iowa – Des photos et des plaques ornent les murs et les bureaux de la suite d’angle ensoleillée de Lisa Bluder à la Carver-Hawkeye Arena.

En 22 ans dans l’Iowa, personne n’a remporté plus de matchs en tant que manager du Big Ten. Elle est à égalité avec C. Vivian Stringer pour le plus grand nombre de victoires en conférence du Big Ten et Bluder est classée 17e parmi les entraîneurs de basket-ball féminin pour les victoires au total (819). Bluder, 61 ans, a créé et maintenu un programme de basket-ball féminin en pleine croissance et fournit peut-être le modèle parfait pour mettre en valeur la popularité croissante du sport et comme preuve d’investissements supplémentaires.

Les Hawkeyes ont terminé troisièmes à l’échelle nationale pour la fréquentation des médias la saison dernière. Les matchs de basket-ball féminins les plus populaires de BTN incluent l’Iowa, à la fois en saison régulière et dans le tournoi de la ligue. Le groupe de Bluder a vendu ses trois derniers matchs à domicile, et le calendrier n’en comptait auparavant que deux avant la saison dernière. En dehors du Final Four, trois des quatre matchs de basketball féminin les plus regardés de la saison dernière ont eu lieu à Iowa City.

Les Hawk’s Eyes sont commercialisés en bio. Leurs stars signent parfois des autographes pendant deux heures après les matchs et rencontrent des organisations comme les éclaireuses quelques heures avant le pourboire. Ils jouent une marque de basket-ball passionnante qui mène le Big Ten en marquant chaque année. Ils ont également remporté les couronnes de la saison régulière et des tournois du Big Ten en mars.

“Cela me donne l’impression que notre produit est apprécié par nos fans, qui sont ravis de nous regarder”, a déclaré Bluder. « Ils sont ravis de nous soutenir. Cela ne se produit pas partout. Il existe de nombreuses grandes équipes de basket-ball à travers le pays qui n’obtiennent pas le soutien de leurs communautés et de leur état comme nous. Nous ne le tenons pas pour acquis. Nous apprécions cela et je pense que l’une des choses qui rend cette équipe si adorable, c’est qu’ils l’apprécient.”

Le match de deuxième tour des Hawkeyes du tournoi NCAA contre Creighton est peut-être le plus révélateur de la popularité du basket-ball féminin. Non seulement le match était complet à Carver-Hawkeye Arena, mais il présentait une atmosphère qui rivalisait avec les meilleurs duels de lutte de l’Iowa en intensité et en volume de fans. Plus important encore, ABC a diffusé l’événement à un public national.

La garde américaine Caitlin Clark n’est pas seulement l’un des visages les plus reconnaissables du basket-ball féminin, mais elle est aussi célèbre dans l’Iowa que n’importe quel athlète masculin de l’État consacré à ce sport. Leader national de la notation et des passes décisives en 2021-22, Clark a un accord promotionnel avec la chaîne alimentaire régionale Hy-Vee et apparaît dans des publicités à travers le Midwest. Pour Clark, l’opportunité de jouer un match majeur sur une plate-forme nationale devant une arène à guichets fermés était “un gros problème pour le basket-ball féminin”.

“Bien sûr, ESPN est génial, mais ABC est à un tout autre niveau”, a déclaré Clark. “Ces deux combinés, quelle meilleure plate-forme pouvez-vous demander pour jouer au basket féminin et développer le jeu ?

“Je pense que cela montre vraiment l’enthousiasme et la croissance de ce jeu à l’avenir. Mais nous sommes très reconnaissants de cette opportunité et ne la prenons pas pour acquise. »

Le jeu n’a pas déçu non plus. Près d’un million de téléspectateurs ont écouté – c’est plus de 12 bols de football universitaire – et se sont affrontés avec les matchs du tournoi de basket-ball masculin de la NCAA. Que Creighton ait remporté le match dans les dernières secondes n’était pas pertinent. Le basketball féminin a tenu bon, même dans un paysage sportif compétitif.

L’Iowa et son rival de l’État, l’Iowa State, qui a terminé deuxième en fréquentation la saison dernière, ont gagné en pertinence locale. L’expérience de visionnage d’ABC a confirmé à Bluder que le basketball féminin est un produit précieux au-delà des frontières des États, capable d’atteindre les téléspectateurs et plein de potentiel de croissance. Pourtant, la popularité juxtaposée à un contrat de télévision restrictif a montré à Bluder à quel point son sport a été retenu par ceux chargés de le promouvoir.

Les vidéos virales de la bulle du tournoi NCAA 2021 ont montré une disparité entre les tournois masculins et féminins en ce qui concerne les structures de poids et l’escalade des critiques de la NCAA. L’organisation a ensuite engagé le cabinet d’avocats Kaplan Hecker & Fink pour enquêter sur les inégalités entre les sexes entre les tournois. Comme prévu, les résultats ont montré une disparité répandue et omniprésente. La découverte la plus surprenante a peut-être été la façon dont la NCAA a sous-estimé – et miné – financièrement le basketball féminin.

Le tournoi de basket-ball masculin génère environ 1,1 milliard de dollars par an pour les institutions membres de la NCAA. Les entrées sont divisées en unités et dispersées en conférences en fonction de la progression des équipes à chaque tour. Le tournoi féminin, selon le rapport, fait partie d’un package de 29 ligues sportives vendu à la famille de réseaux ESPN pour 34 millions de dollars par an. Au cours de l’enquête, le cabinet d’avocats a rencontré le consultant indépendant en médias Ed Desser, qui valorisait le tournoi féminin entre 81 et 112 millions de dollars par an à partir de 2025. Selon le rapport, la NCAA n’avait pas offert les droits au basket féminin. tournoi dans environ 20 ans.

“COVID a peut-être été la meilleure chose qui aurait pu arriver au basketball féminin, car ce qu’il a fait, c’est nous rassembler tous et mettre un enfant avec les médias sociaux là-bas pour faire rouler cette balle dans la bonne direction”, a-t-elle déclaré. Bluder. « Si nous n’avions pas eu de COVID, si nous n’avions pas eu de médias sociaux, je ne pense pas que tout cela se serait produit. On jouerait encore à l’âge des ténèbres. Et je sais que nous prenons des mesures. Et je suis si heureux que nous prenions des mesures, mais il y a beaucoup d’autres mesures à prendre.

«Quand vous regardez (les) revenus TV perdus et la distribution unitaire, comment les femmes n’obtiennent rien de tout cela, nous avons montré que nous pouvons y faire face; que nous pouvons vendre notre produit. Mais ils ne nous laissent tout simplement pas vendre notre produit ».

C’est là que l’ensemble des droits médias du tournoi féminin de la NCAA devient vital aux yeux de Bluder et de bon nombre de ses collègues entraîneurs. Sur de nombreux campus, dont l’Iowa, le basket féminin a du mal à s’autofinancer. Les 13 programmes de basket-ball féminin des universités publiques du Big Ten ont perdu en moyenne près de 3,9 millions de dollars au cours de l’exercice 2019 pré-pandémique, selon les registres publics fournis par les écoles pour Atlético.

“Si les femmes rapportent de l’argent, les directeurs sportifs pensent que c’est important”, a déclaré Bluder. “Ensuite, ils voudront investir davantage car il y a une opportunité de gagner de l’argent avec cela. Donc, nous avons besoin d’une distribution unitaire, bien sûr. Nous avons besoin de notre bouquet télé.”

Il existe un marché pour le basketball féminin basé sur les chiffres des tournois télévisés. ESPN a annoncé que le match de championnat avait le plus grand nombre de spectateurs depuis 2004. Le tournoi dans son ensemble a augmenté de 30 % par rapport à 2019. Et les premiers tours ont été les plus consommés jamais enregistrés.


Dre Christine Grant (au centre) avec Lisa Bluder (à droite) et Jan Jensen. (Photo gracieuseté de hawkeyesports.com)

La poussée de Bluder pour la promotion ne vient pas sans appréciation pour les pionniers du titre IX comme l’ancienne directrice de l’athlétisme féminin de l’Iowa, le Dr Christine Grant. Grant, originaire d’Écosse, a construit le modèle de l’athlétisme féminin dans les années 1980. Elle a embauché Bluder en 2000 et lui a appris à écouter et à se battre pour l’équité. Et ce combat ne se terminera jamais pour Bluder, pas avec un sport qui, selon lui, a dépassé son contrat télévisé et combat sa propre organisation faîtière pour générer plus de sensibilisation.

“J’ai commencé à voir les choses différemment grâce aux conférences du Dr Grant”, a déclaré Bluder. « Elle aurait été ravie de notre participation à ces trois derniers matchs; elle l’aurait aimé. Elle aurait adoré voir cette équipe cette année. Elle aurait été ravie de ce que notre équipe a fait cette année et de ce que Lisa (Cellucci) a fait avec son équipe au hockey sur gazon. Mais il n’arrêterait jamais de se battre. Il ne cesserait jamais d’essayer de créer une prise de conscience.

« Nous aurions pu gagner beaucoup plus d’argent. Une fois que tout cela sera mis en lumière, je pense que les directeurs sportifs comprendront que c’est un produit viable.”

(Photo du haut par Caitlin Clark, à gauche, et Lisa Bluder : Robert Goddin / USA TODAY Sports)

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