Finale de la Coupe Stanley : Lightning vs. Avalanche une rencontre alléchante

Hockey éclair des Rangers

Le centre de Tampa Bay Steven Stamkos, le manager Jon Cooper et le défenseur Victor Hedman posent avec le trophée Prince de Galles après que Lightning ait battu les Rangers de New York samedi soir pour remporter la finale de la Conférence de l’Est. Chris O’Meara / Associated Press

Steven Stamkos surveille l’Avalanche du Colorado depuis quelques années et pensait que lui et le Lightning de Tampa Bay les verraient en finale de la Coupe Stanley avant cela.

Le Lightning est de retour, à la recherche du premier tour du chapeau de la LNH en près de 40 ans, et le noyau du Colorado dirigé par Nathan MacKinnon joue enfin pour la Coupe après une série de déceptions accablantes en séries éliminatoires. Une série potentiellement épique au meilleur des sept entre les doubles champions en titre et les meilleurs du hockey de l’Ouest commence avec le premier match mercredi à Denver.

Stamkos a qualifié l’Avalanche de “probablement la meilleure équipe de la ligue” et il sait que le Lightning aura les mains pleines pour ralentir le géant offensif menant les séries éliminatoires au pointage.

“Ce n’est un secret pour personne qu’ils ont des joueurs électriques”, a déclaré Stamkos le samedi soir suivant. Tampa Bay a exclu les Rangers de New York en six matchs lors de la finale de la Conférence Est. « Maintenant, ils ont percé. Ils ont juste un mélange incroyable de présence de vétéran, de puissance de star, de moulin à café, de gardien de but. Un beau défi pour nous”.

C’est peut-être le plus grand défi à ce jour pour le Lightning depuis que cette séquence sans précédent de succès en séries éliminatoires a commencé il y a deux ans. Tampa Bay n’est pas seulement la première équipe à atteindre les trois dernières années consécutives depuis l’établissement du plafond en 2005, mais c’est la première équipe depuis les Oilers d’Edmonton de Wayne Gretzky de 1983 à 1985.

Le Lightning cherche à devenir le top trois des victoires depuis que les Islanders de New York ont ​​remporté la Coupe quatre fois de suite de 1980 à 1983.

“Il reste encore quelques matchs à jouer et nous ne sommes pas encore au bout de notre objectif, mais pour dire cela, ce groupe est assez incroyable”, a déclaré Stamkos, qui a marqué deux buts lors de la victoire 2-1 contre les Rangers. “Nous irons à nouveau en finale et nous avons la chance de faire quelque chose de vraiment spécial.”

Il s’agit du quatrième match à l’extérieur de Tampa Bay en finale depuis 2015. Stamkos, le meilleur défenseur Victor Hedman, l’ailier Nikita Kucherov, Ondrej Palat et Alex Killorn, le gardien Andrei Vasilevskiy et l’entraîneur Jon Cooper ont été présents pour tout cela, depuis la défaite contre Chicago. dans la finale il y a sept ans avec deux sorties dans la finale de l’Est, un premier tour maladroit après la meilleure saison régulière de l’histoire de la ligue, et le en arrière -à- en arrière championnats.

MacKinnon, Gabriel Landeskog, Mikko Rantanen et l’Avalanche n’ont connu que des creux en séries éliminatoires jusqu’à présent, se retirant au premier ou au deuxième tour chacune des quatre dernières années alors que le Lightning effectuait de longues courses.

“C’est ce que chaque équipe essaie de (faire) n’est pas seulement d’y arriver, mais d’y rester et d’être pertinent chaque saison”, a déclaré le manager du Colorado Jared Bednar. “Ils sont dans toutes les conversations comme l’une des meilleures équipes de la ligue, puis ils sortent et prouvent qu’ils le sont.”

L’Avalanche a parcouru un long chemin en plus de dix ans depuis que le défenseur vétéran Erik Johnson est arrivé au début d’une séquence de sept ans avec une seule apparition en séries éliminatoires.

“Il y a eu beaucoup de hauts et de bas”, a déclaré Johnson. « Nous frappons à la porte ici depuis deux ans. Certaines blessures et des choses se sont produites en cours de route, on ne sait jamais si cette opportunité se présentera”.

Cette opportunité dépasse parfois les meilleurs joueurs de hockey. Joe Thornton et Patrick Marleau de San Jose, Henrik Lundqvist des Rangers et bien d’autres n’ont atteint la finale qu’une seule fois.

Selon le sextuple champion Mark Messier, la clé de la victoire est la confiance entre les coéquipiers.

“La confiance est tout”, a déclaré Messier, maintenant analyste ESPN. « Vous devez pouvoir faire confiance à tous ceux qui vont sur la glace pour prendre les bonnes décisions, et c’est la beauté du hockey des séries éliminatoires, car personne ne peut gagner seul. Tout le monde a besoin que la personne assise à côté de vous donne le meilleur d’elle-même et vous devez vous assurer qu’elle travaille et prend soin des détails pour être la meilleure possible.

Cette confiance s’est développée pour l’Avalanche de Bednar au cours de ses six dernières années derrière le banc. C’est bien établi pour la foudre, au point où Stamkos l’a levé non sollicité samedi soir et ça sonnait comme Messier.

“Faites confiance, c’est le mot”, a déclaré le capitaine de longue date de Tampa Bay. «Nous faisons confiance à chaque gars qui va au-delà des tableaux de bord pour faire son travail. Que vous marquiez un but ou non, ce sont les petites choses que vous faites. C’est la défense, c’est les contres, c’est le sacrifice, ce n’est pas se plaindre de son rôle. C’est juste sortir et jouer autant que vous le pouvez pour le prochain gars qui est assis à côté de vous dans ce vestiaire.”

Seul Avalanche, en quête d’un premier championnat de l’organisation depuis 2001, gêne le Lightning qui soulève la Coupe pour la troisième fois consécutive.

“Nous ne savons pas ce qui va se passer ici dans les 10 à 14 prochains jours, mais nous savons que nous allons tout donner”, a déclaré Stamkos. “Cela nous a encore amenés si loin, et c’est juste un groupe spécial et un plaisir d’en faire partie.”


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