L’amour d’une vie d’Elvis Presley pour le football

Si l’histoire s’était déroulée un peu différemment, l’un des meilleurs quarts-arrière de la NFL dans les années 1960 aurait été un beau garçon de Memphis nommé Elvis Presley.

OK, ce n’est pas tout à fait exact. L’histoire aurait dû fonctionner complètement différemment pour Elvis, qui connaît un peu de renaissance culturelle cette semaine avec la sortie d’un nouveau biopic – même jouer au football de niveau collégial, encore moins la NFL. Mais Elvis aimait le football, à tel point qu’il l’a joué à un niveau difficile pendant la majeure partie de sa vie, et a ensuite utilisé sa célébrité pour impliquer de grands noms dans des jeux qui n’avaient “touché” le football que de nom.

“Le football était sa façon d’échapper à la pression”, explique Angie Marchese, vice-présidente des archives et des expositions chez Elvis Presley’s Graceland. “Quand il avait 19, 20, 21 ans, il pouvait simplement s’amuser et ne pas avoir à se soucier de sa carrière. C’était sa façon de se détendre, ainsi que de jouer de la musique gospel ».

Ayant grandi à Memphis, Elvis n’était pas autorisé à jouer au football au lycée; sa mère Gladys, craignant qu’il ne soit blessé, ne le laissa même pas essayer. Le jeune Elvis ne s’est pas découragé, simplement redirigé. Alors qu’il assistait (et gagnait) à des spectacles de talents et s’habillait de manière de plus en plus scandaleuse, il gardait un œil sur le terrain de football … en particulier, une petite parcelle d’herbe au nord de Memphis appelée Guthrie Park.

(Avec l'aimable autorisation de Graceland d'Elvis Presley)

(Avec l’aimable autorisation de Graceland d’Elvis Presley)

C’est là, au coin de Chelsea Ave. et de Decatur Street, à quelques pâtés de maisons du lycée Humes, qu’un adolescent Elvis a commencé à organiser des matchs de football le dimanche après-midi alors même que son étoile grandissait au niveau local, puis régional, puis national.

En 1953, un Elvis de 18 ans entre dans les Sun Studios et enregistre un single pour sa mère : « My Happiness » d’un côté, « That’s When Your Heartaches Begin » de l’autre. Le single a suscité l’intérêt du patron de Sun, Sam Philips, et quelques mois plus tard, il a invité Elvis à enregistrer des enregistrements professionnels. Le reste, littéralement, appartient à l’histoire.

Dans le même temps, Elvis a rencontré des amis – l’équipage formera la base de ce qui sera plus tard connu sous le nom de Memphis Mafia – et a joué au football tous les dimanches à Guthrie Park.

“Ils ont dit qu’ils jouaient au football tactile, mais il a certainement eu un contact”, explique Marchese. “Elvis était normalement le quart-arrière, mais il n’avait pas peur de lancer un tacle. Il aimait le sport. Ce n’étaient que des enfants qui étaient des enfants.

(Avec l'aimable autorisation de Graceland d'Elvis Presley)

(Avec l’aimable autorisation de Graceland d’Elvis Presley)

Le temps a passé et quand Elvis est devenu une mégastar, il n’a jamais perdu le contact avec ses racines de Memphis, pour le meilleur ou pour le pire. Il a explosé dans tout le pays, apparaissant dans les émissions de télévision du jour devant des dizaines de millions d’adolescents amoureux et leurs parents désapprobateurs. (L’apparition d’Elvis en 1956 al Spectacle d’Ed Sullivan a attiré 60 millions de spectateurs, un nombre que seul le Super Bowl éclipse aujourd’hui.) Il a continué à jouer au football, même lorsqu’il a été repêché et envoyé en Allemagne à la fin des années 1950.

“Il a remporté le titre de MVP de ses matchs de football du dimanche après-midi en Allemagne”, s’amuse Marchese. “Alors oui, Elvis a un trophée MVP pour avoir joué au football.”

Elvis a passé une grande partie des années 1960 à Hollywood à faire des films horribles pour de l’argent facile à la demande de son manager, le colonel Tom Parker. Mais il n’a jamais perdu son amour du football, lançant régulièrement des balles sur le plateau et invitant des sommités comme Ricky Nelson à le rejoindre pour des matchs de retraite.

Les studios ont appris l’existence de ces jeux et ont exigé qu’Elvis porte un casque pour protéger son visage d’un million de dollars.

“Elvis le détestait, mais il le portait”, dit Marchese. “Puis, quand il a commencé à porter un casque, il a dit:” Mettons des coussinets. Et donc un jeu qui était déjà robuste est devenu encore plus robuste. »

(Avec l'aimable autorisation de Graceland d'Elvis Presley)

Le roi dans son armure. (Avec l’aimable autorisation de Graceland d’Elvis Presley)

Ses équipes préférées étaient les Browns – qui lui envoyaient des records de matchs tous les dimanches – et les Steelers. Il est devenu un ami proche de Jim Brown et Joe Namath lui a rendu visite une fois dans les coulisses de Las Vegas. Namath a rappelé plus tard qu’Elvis s’était assis avec joie et avait parlé de football avec le père de Namath.

Elvis n’a également eu aucun problème à fléchir certains muscles de célébrités pour essayer de nourrir ses jones de football. Terry Bradshaw se souvient d’une époque au milieu des années 1970 – en plein cœur de la dynastie Steeler – lorsqu’il était à Las Vegas pour prononcer un discours. Il était dans sa chambre d’hôtel, faisant ses valises pour partir, quand le téléphone sonna. Une voix familière parvint sur la ligne.

“Salut mec, comment ça va?” Elvis a dit, comme le rappelle Bradshaw (dans un ton traînant parfait d’Elvis. “J’ai un match de flag-football en cours. J’aimerais que vous veniez jouer dans mon équipe.”

Bradshaw a dû partir pour prendre un avion et a pris une décision qu’il regrette toujours.

“J’ai refusé Elvis !” il hurle. “Pouvez-vous imaginer ce que cela aurait été ?”

Sur le chemin de l’aéroport, Bradshaw s’est maudit. “Je pense tout le temps : ‘Tu te moques de moi ? Suis-je tellement occupé que je ne peux pas jouer au flag-football avec Elvis, mon héros ? ‘”

Au moins, Bradshaw en a tiré une histoire… mais seulement une histoire.

“J’ai refusé Elvis !” il rit. “Tom Brady ne peut pas dire!”

Au milieu des années 1970, Elvis a loué des bus à Graceland, son manoir, pour regarder les Memphis Southmen de la toute jeune Ligue mondiale de football. (Après une saison, les Southmen ont été renommés les Grizzlies et ont signé les stars des Dolphins en voie de disparition Larry Csonka, Jim Kiick et Paul Warfield. Après deux saisons, la ligue s’est dissoute.)

Graceland, maintenant un musée pour tout ce qui concerne Elvis, possède une collection de pièces manuscrites qu’Elvis a rédigées au cours de sa vie. Après qu’ESPN ait contacté Graceland à propos de l’histoire du football d’Elvis pour un épisode de “Peyton’s Places”, les conservateurs du musée ont créé une exposition complète sur les exploits du footballeur du roi.

“Il jouait en uniforme complet, il avait des livres de jeu écrits à la main”, explique Marchese. “C’était un vrai étudiant de ce sport.”

Elvis est décédé en 1977 à l’âge de 42 ans, mais il a quand même presque marqué la NFL. En 1993, Memphis a fait une offre pour rejoindre la NFL sous le nom d’équipe “Hound Dogs”. Cette tentative a échoué, mais Memphis a obtenu une équipe de la NFL pendant une saison avant que cette équipe – maintenant connue sous le nom de Titans – ne déménage à Nashville.

C’est dommage qu’Elvis n’ait pas vécu assez longtemps pour voir une équipe de football dans son pays d’origine, mais il est peut-être parti de côté.

“Elvis aurait été l’un de ses plus grands supporters”, déclare Marchese. “Il aurait probablement été sur la touche pour dire à l’entraîneur ce qu’il joue pour courir.”

(Avec l'aimable autorisation de Graceland d'Elvis Presley)

Une des œuvres dessinées à la main d’Elvis. (Avec l’aimable autorisation de Graceland d’Elvis Presley)

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Contactez Jay Busbee à jay.busbee@yahoo.com ou sur Twitter à @jaybusbee.

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