L’Arabie Saoudite, créatrice du LIV Golf, jette son dévolu sur le tennis féminin

Alors que le monde du golf est déjà divisé sur l’émergence de l’Arabie saoudite en tant que force puissante dans le jeu, un autre grand sport est aux prises avec l’opportunité de faire des affaires avec le royaume.

Cette fois, c’est le tennis féminin, qui s’est retiré de Chine l’année dernière en raison de préoccupations concernant le bien-être d’un joueur qui a accusé un vice-Premier ministre chinois d’agression sexuelle et a ensuite disparu de la vue.

L’Arabie saoudite a contacté la Women’s Tennis Association pour organiser un événement, peut-être les finales du circuit, mais la WTA n’a pas officiellement envisagé la possibilité d’un tournoi là-bas.

Steve Simon, directeur général de la WTA, a refusé d’être interviewé pour cet article, mais une porte-parole, Amy Binder, a confirmé l’intérêt de l’Arabie saoudite, déclarant dans un communiqué : « En tant qu’organisation mondiale, nous apprécions les demandes reçues de n’importe quelle partie du monde. et nous regardons sérieusement ce que chaque opportunité peut apporter”.

Ces dernières semaines, le golf professionnel a été bouleversé depuis le début de la série LIV Golf Invitational, qui est financée par le fonds souverain saoudien et verse 4 millions de dollars de prix aux gagnants du tournoi, ainsi que des frais de participation supposés venir à $ 200 million. Des joueurs comme Phil Mickelson et Dustin Johnson qui ont quitté le PGA Tour et rejoint LIV Golf ont été accusés par d’autres joueurs d’avoir aidé le royaume à “salir” ses violations des droits de l’homme, y compris le meurtre du journaliste et dissident saoudien parrainé par le gouvernement en 2018 Jamal Khashoggi.

L’intérêt de l’Arabie saoudite pour le tennis a été signalé pour la première fois par The Telegraph en Grande-Bretagne.

Le royaume a beaucoup investi dans les événements sportifs et culturels ces dernières années dans le cadre d’un effort plus large visant à projeter une nouvelle image dans le monde. La tournée de tennis féminin est susceptible de faire face à des questions si elle organisait des événements en Arabie saoudite, où les droits des femmes ont été restreints et les femmes n’ont obtenu le droit de conduire qu’en 2018. Le golf féminin professionnel, qui accueille le Ladies European Tour officiel, interrompt chacune des trois dernières années .)

Lorsque la joueuse chinoise vétéran Peng Shuai a disparu l’année dernière, Simon a exigé une enquête complète sur ses allégations. Peng est finalement réapparu, mais lorsque les autorités chinoises n’ont pas autorisé Peng à rencontrer Simon et la WTA de manière indépendante, Simon a suspendu toutes les activités de tournée en Chine, y compris son contrat de 10 ans pour organiser les finales du tour à Shenzen.

Ce fut un coup dur pour la WTA. La Chine a payé un prix record de 14 millions de dollars en 2019, la première année de l’accord. C’était le double de la cagnotte de 2018, lorsque les finales WTA ont terminé leur course de cinq ans à Singapour. La WTA a déplacé la finale l’année dernière à Guadalajara, au Mexique, qui n’a offert que 5 millions de dollars de prix et un paiement considérablement réduit pour le droit d’accueillir l’événement.

Les dirigeants de la WTA n’ont pas encore annoncé la ville qui accueillera les finales WTA pour 2022 et il reste un défi, avec l’accord à long terme de Shenzhen toujours en place, de trouver des candidats intéressés à postuler pour les finales pendant un an seulement.

L’Arabie saoudite, avec son appétit pour le sport international et ses énormes ressources financières, correspond au profil d’un candidat potentiel.

“Ils s’intéressent aux sports féminins et ils s’intéressent aux grands événements, donc c’est sûr”, a déclaré l’homme d’affaires autrichien et promoteur de tournois de tennis Peter-Michael Reichel.

La WTA organise des événements dans les pays arabes depuis des années, notamment au Qatar et à Dubaï. Mais l’Arabie saoudite n’a pas encore obtenu d’événement officiel de la tournée masculine ou féminine malgré des offres de plus en plus sérieuses.

Rafael Nadal et Novak Djokovic devaient y organiser une exposition en décembre 2018, mais ont été contraints de l’annuler après l’assassinat de Khashoggi au consulat saoudien d’Istanbul en octobre de la même année. Le match d’exhibition a finalement été annulé, Nadal invoquant une blessure à la cheville.

Un an plus tard, une performance de tennis à huit a eu lieu à Riyad en décembre 2019 avant le début de la saison régulière de tennis masculin. La Diriyah Tennis Cup a réuni les meilleurs joueurs de l’ATP Daniil Medvedev de Russie, Stan Wawrinka de Suisse et John Isner des États-Unis et a été jouée dans un stade temporaire de 15 000 places. Le prince Abdul Aziz bin Turki al-Faisal, président de l’Autorité générale saoudienne des sports, a qualifié l’organisation de l’événement de “nouveau moment décisif pour le royaume” et a marqué le premier service cérémoniel.

Reichel a aidé à organiser l’exposition 2019 par l’intermédiaire de sa société RBG. Il a déclaré que le spectacle devait être annulé en 2020 et 2021 en raison de la pandémie, mais que le plan était de relancer l’événement plus tard cette année et d’inclure un tournoi de performance féminin.

“Je suis très optimiste sur le fait que nous pouvons développer l’activité tennis là-bas”, a déclaré Reichel lors d’un entretien téléphonique depuis Londres jeudi.

Reichel a déclaré qu’il trouvait approprié que le sport fasse des affaires avec l’Arabie saoudite, qui, selon lui, a progressé en tant qu’entreprise depuis qu’il y est allé pour la première fois en 1983.

“J’ai été très positivement surpris”, a-t-il déclaré. “J’y suis allé plusieurs fois. L’image internationale parle du meurtre de Khashoggi et des permis de conduire pour les femmes. C’est ce que les gens savent, et je pense qu’il y a beaucoup plus à signaler ».

La société de Reichel possède et exploite le tournoi WTA à Linz, en Autriche, et le tournoi ATP à Hambourg, en Allemagne. Il est membre du conseil d’administration de la WTA et a été l’un de ceux qui ont fait pression pour que l’Arabie saoudite organise une tournée officielle. Mais pour l’instant, ces efforts ont échoué. L’ATP a récemment rejeté une proposition dans laquelle Reichel était impliqué pour déplacer un événement existant en Arabie Saoudite.

“Nous espérons pouvoir le rattraper l’année prochaine”, a déclaré Reichel.

Un ancien membre du conseil de la WTA, s’exprimant sous couvert d’anonymat parce qu’il n’était pas autorisé à parler au nom du conseil, a déclaré: “Je pense que la WTA a été éduquée pour reconnaître l’intérêt saoudien, mais à partir de là pour accepter et aller dans cette direction, je ne Je ne vois pas cela se produire pour de nombreuses raisons.

Reichel a reconnu que certains membres du conseil résistent à l’idée d’organiser un événement féminin dans le royaume en raison de sensibilités politiques.

“Ils pensent que si nous n’allons pas en Chine, nous ne pouvons pas aller en Arabie saoudite”, a-t-il déclaré. “Je ne veux pas voir cette comparaison, parce que la Chine est une chose très spécifique avec les agressions sexuelles pour l’un de nos joueurs et l’Arabie est un marché qui s’ouvre aux femmes et essaie de soutenir les femmes, ce qui est un bon signe. . Mais je suis au milieu de ces discussions avec notre tournée, et je ne suis pas sûr qu’on puisse y arriver en 23, mais en 24 on verra.”

Reichel a refusé de commenter lorsqu’on lui a demandé si les Saoudiens cherchaient à soumissionner pour les finales du circuit WTA de cette année.

La question est de savoir ce que les Saoudiens pourraient choisir de faire dans le tennis si leurs efforts pour obtenir un événement officiel de la tournée continuent d’être rejetés. Pourraient-ils envisager un équivalent de LIV Golf, créant un circuit rival en chassant des joueurs superstars ?

Ari Fleischer, le consultant en communication et ancien porte-parole du président George W. Bush qui a travaillé en étroite collaboration avec les Saoudiens pour organiser la tournée de golf, a déclaré plus tôt cette semaine qu’il n’était au courant d’aucun effort pour créer une nouvelle tournée de tennis.

Reichel a également déclaré qu’il n’avait vu aucune indication qu’une nouvelle tournée était en préparation. Il a dit qu’il s’attendait à ce que l’Arabie saoudite travaille avec des tournées de tennis pour organiser des événements.

“Mais si les tournées ne veulent pas travailler ensemble, alors je ne sais pas”, a-t-il déclaré. Se référant aux Saoudiens, il a ajouté : “Ils ont certainement l’argent pour que tout cela se produise”.

Cindy Shmerler reportage contribué.

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