Les combats de hockey n’empêchent plus la violence sur la glace

COLOMBO, Ohio – Le hockey moderne est rapide et la médecine moderne sait maintenant que trop de tirs à la tête sont une préoccupation majeure. Ces deux développements ont rendu le rôle du « gardien » dans les équipes de hockey de plus en plus superflu. Alors pourquoi les bagarres au hockey persistent-elles? Les partisans soutiennent que les combats découragent davantage la violence et les grèves à faible coût, mais les chercheurs de l’Ohio State University disent que ce n’est en fait pas vrai.

Les auteurs de l’étude ont trouvé exactement le contraire : les équipes de la LNH et les joueurs qui se battent le plus souvent sont responsables d’un nombre disproportionné de punitions violentes dans toute la ligue.

« La question des combats se polarise au sein de la communauté du hockey et pour les partisans occasionnels. En tant qu’ancien joueur de hockey et chercheur, je voulais voir si les arguments soutenant le combat tenaient”, explique l’auteur de l’étude Michael Betz, professeur agrégé de sciences humaines et ancien gardien de but à l’Ohio State, dans un sortie universitaire. “Ce que j’ai découvert, c’est qu’aucune approche que j’ai essayée n’a produit de preuve que les combats ou même la menace de combat mènent à un jeu plus violent dans la LNH.”

Les auteurs de l’étude ajoutent que ce travail est particulièrement urgent en raison des nouvelles connaissances médicales sur les lésions cérébrales traumatiques. Alors, est-ce que marquer un score sur la glace ou essayer de donner un élan à un match vaut une blessure au cerveau ?

“Se battre augmente le risque de blessure à la tête, mais ce n’est pas indispensable pour le hockey et l’enlever ne modifierait pas fondamentalement le sport”, note le Pr. Betz.

Les bagarres sont en baisse au hockey

Les chercheurs ont analysé les données de toutes les pénalités de la LNH de la saison régulière entre 2010 et 2019. Ils ont séparé les pénalités en deux catégories : tactiques (destinés à donner à un joueur un avantage stratégique) et violentes (tentative d’intimider ou de blesser un adversaire).

Des exemples de pénalités violentes comprennent le coup de coude, l’embarquement, l’accusation, les mauvais traitements et les pénalités pour interférence majeure. Selon le Pr Betz, si les combats étaient vraiment dissuasifs, cela réduirait le nombre de sanctions violentes pouvant blesser les joueurs.

Pour être juste, les combats ont considérablement diminué dans la LNH au cours de la dernière décennie. Par rapport à la saison 2010-11, la saison 2018-19 a eu 65% de combats en moins par match. Beaucoup attribuent la baisse à un changement global dans la façon dont le jeu est joué au niveau de la LNH. Les joueurs sont plus jeunes, plus rapides et plus habiles que jamais. La plupart des grosses ecchymoses ne peuvent pas suivre.

Cependant, si les combats sont vraiment dissuasifs, n’aurait-il pas dû y avoir une forte augmentation des sanctions violentes au cours de la dernière décennie ? En fait, les chercheurs rapportent que c’est le contraire qui s’est produit. Les pénalités en général ont diminué dans la LNH au cours des 10 dernières années, mais les pénalités violentes ont diminué de plus du double (25 %) des pénalités tactiques (12 %).

Qu’en est-il de l’argument selon lequel le combat est nécessaire pour décourager les tirs économiques visant les stars et les six premiers attaquants ? Une autre analyse au niveau de l’équipe a révélé que les combats ne protègent pas les joueurs d’une équipe contre le jeu violent. Encore une fois, le contraire était vrai. Chaque combat supplémentaire dans lequel une équipe était engagée était lié à des sanctions plus violentes à son encontre.

“Si rien d’autre, les combats semblaient encourager plus de violence contre les équipes impliquées dans les combats”, commente le prof. Betz.

Les analyses en jeu ont donné des résultats similaires. Les auteurs de l’étude rapportent que le nombre de pénalités violentes a augmenté dans un match donné après un combat. En ce qui concerne les rivalités d’équipes au cours d’une saison, l’étude a également révélé qu’une bagarre entre deux équipes en début de saison n’a guère contribué à réduire le nombre de punitions violentes enregistrées entre deux équipes lors du deuxième match.

La fin de l’interprète ?

D’innombrables fans de hockey de la vieille école (et dirigeants) vous diront que chaque équipe de la LNH a besoin d’un gardien pour décourager le jeu violent. Ensuite, le professeur Betz a décidé d’analyser les trois joueurs qui ont fait match nul pour le plus de matchs (6) lors de la saison 2018-19 et un joueur qui a eu un match de moins (5) cette saison-là.

Effectivement, le fait que ces meilleurs combattants forment une équipe n’a pas eu d’effet statistiquement significatif sur le nombre de pénalités violentes encourues par leurs adversaires.

Peut-être que les combats ont autrefois découragé plus de violence dans la LNH, mais le professeur Betz croit qu’il n’a plus sa place dans la LNH moderne.

“La ligue peut avoir d’autres raisons pour lesquelles elle veut continuer à se battre dans le jeu – il y a des preuves que plus de combats augmentent la participation des fans aux matchs”, dit-il. “Mais ils devraient simplement sortir et le dire et ne pas se cacher derrière l’effet dissuasif, car il n’y a aucune preuve.”

Le professeur Betz est particulièrement préoccupé par les championnats de hockey junior aux États-Unis et au Canada. Ces ligues de jeunes sont le principal terrain d’entraînement pour les joueurs adolescents qui espèrent jouer un jour au collège, dans la AHL et dans la LNH. Ces ligues de jeunes, à l’instar de la LNH, continuent d’autoriser les combats.

« Ces jeunes joueurs ne sont pas payés et leur cerveau en développement est plus vulnérable aux lésions cérébrales traumatiques. Les preuves montrent que les combats ne les protègent pas de nouvelles violences, il y a donc un véritable problème éthique à laisser les combats se poursuivre », conclut le chercheur.

La elle étudie est publié dans PLoS ONE.

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