Les Golden Knights déclenchent l’essor du hockey juvénile à Las Vegas

James Halvorson, directeur de chorale à Shadow Ridge High School, a grandi en assistant aux matchs des North Stars du Minnesota avant de déménager à Las Vegas.

Les Golden Knights lui ont donné une raison d’investir à nouveau dans la LNH lorsqu’ils ont commencé à jouer en 2017. Son fils Larry était bientôt prêt pour la course.

Enthousiasmé par le succès immédiat de l’équipe et son joueur préféré, le défenseur Nate Schmidt, Larry s’est retrouvé dans les cours Learn to Skate des Knights. Il est tombé amoureux du hockey en un rien de temps. Larry, maintenant âgé de 14 ans, joue encore des années plus tard avec l’équipe du lycée du programme de hockey Las Vegas Storm.

“Les Knights ont été une source d’inspiration et nous l’avons accompagné dans tous les autres sports que vous pouviez pratiquer ici à Las Vegas, et rien ne s’est jamais enlisé”, a déclaré James Halvorson. “Il a pris un bâton dans ses mains et … en est tombé amoureux. C’était comme, ‘C’est ce que je veux faire.’ “

Il y a des histoires similaires dans toute la vallée de Las Vegas. Cinq ans après leur existence, les Chevaliers ont encouragé les enfants et leurs parents à essayer ce sport pour la première fois. En conséquence, la participation au hockey a explosé localement, même si le nombre de participants à travers le pays a diminué.

“L’intérêt pour le succès immédiat des Golden Knights de Vegas a conduit à des chiffres sans précédent”, a déclaré Darren Eliot, vice-président principal des programmes de hockey et des opérations des installations des Knights. “Lorsque vous arrivez entre 4h30 et 17h00 (lorsque nos plans fonctionnent), vous sentez l’énergie dans le bâtiment exploser.”

Vague folle

Le hockey pour les jeunes n’était pas une partie importante de la scène sportive locale avant l’arrivée des Chevaliers.

Selon USA Hockey, plus de 60 % des 1 382 joueurs de hockey du Nevada avaient 19 ans ou plus l’année précédant le début de l’équipe. Les chiffres ont beaucoup changé depuis.

Il y avait 5 342 joueurs de hockey inscrits au Nevada la saison dernière et 1 527 avaient 19 ans ou plus. Le nombre de joueurs de 10 ans et moins est passé de 221 à 1 639 en cinq ans.

“C’est évidemment très important pour la présence des Golden Knights”, a déclaré Katie Holmgren, directrice des services du programme USA Hockey. “Dès leur arrivée, ils se sont beaucoup concentrés sur la croissance du hockey juvénile dans la région.”

L’intérêt a grandi si rapidement que les Chevaliers ont aidé à construire une autre patinoire à Henderson, la Lifeguard Arena, qui a ouvert ses portes en novembre 2020. D’autres installations seront nécessaires pour répondre à la demande.

“C’est fou”, a déclaré Adam Miller, directeur du hockey au City National Arena et entraîneur de l’équipe masculine universitaire de Faith Lutheran. « Qui aurait pensé ça, n’est-ce pas ? Quand les Chevaliers sont arrivés, vous saviez que nous allions grandir. Mais grandir de cette façon, cela ne fait que montrer l’impact que les Chevaliers ont eu. »

La montée rapide est encore plus impressionnante compte tenu du contexte qui l’entoure. La participation dans le district du Pacifique, défini par USA Hockey comme l’Alaska, la Californie, Hawaï, le Nevada, l’Oregon et Washington, est en baisse de 466 joueurs en dehors du Nevada. Le hockey à travers le pays a perdu 7 746 joueurs au cours de cette période.

“Je ne pense pas avoir jamais vécu dans une ville avec une telle croissance du hockey”, a déclaré Ashley Barrile, entraîneur de l’équipe de voyage 14u des Sin City Rattlers. « Je parle à certains parents qui disent : ‘Oh, non, je ne connaissais rien au hockey.’ Et maintenant, ils ont deux, trois, parfois même quatre enfants qui jouent au hockey dans la vallée, et tout le monde adore ça. C’est vraiment incroyable à regarder ».

La construction

Une grande partie des fondations du succès des Knights au hockey chez les jeunes a été posée par Misha Donskov, autrefois leur directeur des opérations de hockey, mais maintenant entraîneur adjoint du club de la LNH.

Eliot a rejoint l’équipe au milieu de la deuxième saison en février 2019 et a rejoint le travail de Donskov. Ces deux-là et Andrew Stewart, directeur principal des opérations et de la programmation de l’établissement, ont construit un chemin pour les enfants impliqués dans le sport qui est encore ajouté aujourd’hui.

Commencez par le programme “Apprendre à patiner” qui enseigne aux élèves de tous âges comment se déplacer sur la glace à travers huit semaines de cours. Ensuite, pour les personnes âgées de 5 à 9 ans, elles peuvent suivre le programme “Apprendre à jouer” de la LNH pendant huit semaines et obtenir un ensemble d’équipement de hockey. Le programme “Lil ‘Knights” est le prochain à développer des compétences, et après cela, les joueurs sont prêts pour le championnat interne de l’organisation.

Il y a des divisions 8U, 10U, 12U, 14U et lycée à la City National Arena et à la Lifeguard Arena. Miller a déclaré qu’il y avait 92 joueurs de la ligue locale à l’arrivée d’Eliot. Il a dit que les Knights avaient 757 dans leur dernière ligue du printemps.

“Tous nos joueurs de hockey existants ont continué à jouer année après année”, a déclaré Miller. “Je pense que c’est un crédit à la bonne expérience qu’ils ont.”

Les options ne s’arrêtent pas aux Chevaliers. Faith Lutheran forme une équipe universitaire et junior, et il existe d’autres émissions comme Rattlers, Storm et Las Vegas Ice Warriors.

“Je suis quelqu’un qui a grandi en jouant ici à Las Vegas, et ce n’était pas ce que c’est maintenant”, a déclaré le directeur du hockey de Storm, Kenny Brooks. “C’est vraiment bon à voir pour moi parce que c’est pourquoi je suis revenu ici et j’ai décidé de recommencer à entraîner ici à Las Vegas.”

Croissance des filles

Les options de hockey pour les jeunes n’étaient pas nombreuses avant l’arrivée des Knights. Celles pour les filles étaient quasi inexistantes.

“Il n’y avait rien ici”, a déclaré Jason Griego, un fan des Chevaliers connu sous le nom de “Vegas Wolverine” qui a deux filles.

Le Nevada comptait 67 joueuses de hockey en 2016-2017 et 26 avaient 20 ans ou plus, selon USA Hockey. Ceux qui voulaient jouer devaient rejoindre des équipes mixtes.

Ce n’est plus nécessaire. Les Chevaliers ont embauché Sheri Hudspeth comme directrice de la programmation féminine et de hockey féminin en avril 2021 pour suivre l’intérêt qu’ils voyaient. Il y a maintenant 523 joueurs inscrits dans tout l’État et des programmes dans toute la région dans lesquels ils peuvent jouer. Les Chevaliers ont des équipes de voyage 10U, 12U et 14U.

“Je n’avais vraiment aucune idée de la vitesse à laquelle il grandissait et du nombre d’enfants qui entraient et sortaient de la piste”, a déclaré Hudspeth. “Je ne m’attendais pas à ce qu’il soit aussi grand qu’ici.”

L’équipe se veut créative pour maintenir cette dynamique. Les Chevaliers accueilleront des filles essayant le hockey pour des événements gratuits à 9 h 10 le 16 juillet au Lifeguard Arena et à 15 h le 17 juillet au City National Arena pour ces âges. 4-10. Le matériel sera fourni.

L’organisation a également fait venir des invités pour exciter les filles à propos du match. Manon Rheaume, la première femme à avoir participé à un match de la LNH lorsqu’elle a disputé la pré-saison avec le Lightning de Tampa Bay en 1992-1993, a pris la parole lorsqu’elle a assisté au week-end des étoiles de la LNH. L’olympienne Megan Bozek viendra à l’aréna Lifeguard en juillet pour patiner.

Hudspeth espère prendre de l’expansion afin que l’horaire de voyage des filles des Chevaliers corresponde un jour à celui des garçons. Ils semblent être sur la bonne voie.

“Maintenant, voir à quel point (mes filles) sont heureuses avec l’équipe féminine est phénoménal”, a déclaré Griego, qui a entraîné 10U à Henderson la saison dernière. “Cela leur donne l’opportunité de sortir et de jouer avec des filles de leur âge.”

Prochaines étapes

L’essor du hockey pour les jeunes au Nevada est une énorme réussite pour le sport. Mais cela ne veut pas dire que la croissance n’a pas créé de problèmes.

L’augmentation de la participation signifie que l’infrastructure autour du jeu doit suivre le rythme. Dans certains cas, ce n’est pas le cas.

“Nous n’avons pas assez d’entraîneurs et d’arbitres en ville pour répondre à la demande”, a déclaré Gina Kielb, présidente et directrice du programme des Ice Warriors. “J’aurais probablement pu avoir au moins une équipe de plus au niveau 14U (cette saison). Je n’ai tout simplement pas les entraîneurs pour le soutenir.”

Eliot a déclaré que son objectif cette année était de “former les entraîneurs” et d’avoir plus d’entraîneurs et d’officiels qualifiés. Ce n’est pas le seul défi. La programmation, même avec l’ajout de Lifeguard Arena, est compliquée avec toute la programmation offerte par les Chevaliers. Il y a tellement de plaques de glace et de plus en plus d’enfants veulent jouer avec. Nous avons besoin de nouvelles pistes.

Mais les problèmes sont bons. Le hockey était à peine un sweet spot sur le radar des sports pour les jeunes il y a cinq ans. Les Chevaliers sont arrivés et ont tout changé. Ils ont inspiré les enfants à découvrir le jeu, à en tomber amoureux et à étendre sa portée à une nouvelle partie du pays.

“Je pense juste que c’était une expérience fantastique pour mon fils”, a déclaré Halvorson. “Il dit ‘Je ne finirai peut-être pas par être un joueur de la LNH, mais le hockey sera une partie formatrice de ma vie et de mon expérience.’ Et c’était la meilleure chose à voir, c’est de voir des enfants de cet âge avoir une direction et une motivation pour continuer à travailler et à être disciplinés. »

Contactez Ben Gotz à bgotz@reviewjournal.com. Suivre @BenSGotz sur Twitter.

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