Lightning tentera une troisième coupe Stanley consécutive contre l’avalanche

Quel que soit le sport, gagner des titres de champion consécutifs est rare car c’est si difficile. Les blessures, l’ego, les exigences contractuelles et le plafond salarial de la LNH font souvent dérailler la deuxième course au titre.

Le Lightning de Tampa Bay, cependant, est sur le point d’accomplir quelque chose d’encore plus difficile : remporter trois Coupes Stanley d’affilée. Les doubles champions ont battu les Rangers de New York, 2-1, pour remporter la finale de la Conférence de l’Est samedi et retourneront à la finale de la Coupe Stanley, où ils affronteront l’Avalanche du Colorado à partir de mercredi à Denver.

Aucune équipe n’a participé à trois finales consécutives de la Coupe Stanley depuis les équipes des Oilers d’Edmonton dirigées par Wayne Gretzky et Mark Messier au milieu des années 1980, et les Islanders ont été la dernière équipe à remporter trois coupes consécutives lorsqu’ils ont remporté quatre titres consécutifs il y a 40 ans entre 1980 et 1984.

Le Lightning peut ne pas attirer l’attention nationale comme certains des clubs des grands marchés de la ligue ou ses équipes canadiennes. Ils jouent à Tampa, une destination touristique de Floride où une autre star du nom de Tom Brady, quarterback des Buccaneers, s’empare de la plupart des titres sportifs.

Mais dans le silence et l’empathie, le Lightning a construit une dynastie sous la direction de l’entraîneur Jon Cooper et de leur capitaine, Steven Stamkos, qui a été la pierre angulaire du succès de l’équipe. Maintenant âgé de 32 ans, le centre de la banlieue de Toronto a joué tout au long de sa carrière de 14 ans à Tampa et a également aidé à bâtir une fois sur un concurrent pérenne.

Avec 522 buts en carrière, incluant les séries éliminatoires, il ne suit que deux garçons nommés Ovechkin et Crosby parmi les joueurs actifs. Il était également le ciment qui a aidé à garder ses coéquipiers de haut vol ensemble, y compris ses coéquipiers Nikita Kucherov et Ondrej Palat. La liste de Tampa comprend des joueurs avec un total de 204 matchs éliminatoires, la plupart de n’importe quelle équipe.

Stamkos a ajouté à sa carrière déjà brillante lorsqu’il a marqué deux buts du Lightning, dont le vainqueur du match à la fin de la troisième période samedi, pour terminer les Rangers.

“C’est formidable de marquer quelques buts dans un match énorme comme celui-ci, mais si je n’avais pas marqué et gagné, j’aurais été tout aussi heureux”, a-t-il déclaré après le match.

Stamkos a marqué neuf buts en séries éliminatoires jusqu’à présent, mais Lightning a remporté la série de manière convaincante en dominant les Rangers dans presque tous les aspects du match. Tampa a surmonté un désavantage de deux matchs et a remporté les quatre derniers matchs de la série en battant les Rangers 12-5. Lightning a fait quelques erreurs, ce qui a empêché les jeux de puissance au sommet des Rangers de la glace. Les jeunes Rangers, en séries éliminatoires pour la première fois en cinq saisons, n’ont pas réussi à marquer uniformément lors des quatre derniers matchs de la série.

Les buts et les tirs cadrés étaient trompeusement proches samedi et les statistiques auraient été plus déséquilibrées sans le brillant jeu du gardien des Rangers Igor Shesterkin. Lightning avait de bien meilleures chances de marquer en qualité et les Rangers, qui avaient remporté les cinq matchs éliminatoires lors des séries éliminatoires, semblaient dégonflés après une défaite décourageante lors du match 5 à New York jeudi.

Alors que Shesterkin tentait désespérément de garder les Rangers dans le match, son homologue, le gardien de but de Tampa Andrei Vasilevskiy, a été sévèrement mis au défi. Il a stoppé 20 tirs et remporté son huitième match gagnant consécutif, dont six fermés.

Tampa a maintenant remporté 11 séries éliminatoires consécutives, ce que Cooper a attribué au dynamisme continu de ses joueurs.

“Personne ne les blâmerait” si les joueurs abandonnaient, a-t-il déclaré. “Hé, vous en avez gagné un, vous en avez gagné deux, et revenir en arrière pour un troisième.”

Le Lightning a battu les Maple Leafs de Toronto en sept matchs de premier tour et a ensuite anéanti les Panthers de la Floride. Ensuite, les Rangers les ont alignés lors des deux premiers matchs de la série à New York.

Mais Lightning a montré pourquoi et comment ils continuent de remporter des championnats. Ils ont trouvé leur soutien lorsque la série a déménagé à Tampa, ils se sont améliorés à chaque match et étaient de loin l’équipe la plus forte samedi. Ils ont patiné vite, ont fait des passes claires et ont capté de mauvaises passes des Rangers. Ils ont dominé la première période, tentant 25 tirs alors que les Rangers n’en ont réussi que 12.

Shesterkin a tenu Tampa à distance, nettoyant même ses dégâts. Après qu’une tentative de nettoyage du record ait été interceptée par Riley Nash du Lightning, il a stoppé un pourboire de Patrick Maroon. Il utilise la jambière droite pour stopper la tentative de tip-in de Pierre-Édouard Bellemare et dément Anthony Cirelli à la pause.

En deuxième période, Shesterkin a volé le meilleur marqueur de Tampa, Kucherov, alors qu’il tentait de donner la rondelle derrière lui.

Mais après tous les arrêts frénétiques de Shesterkin, Tampa a marqué après que Stamkos a dépassé Ryan Strome blessé et a tiré un coup dans le poignet depuis le haut du cercle.

Les Rangers ont finalement eu la chance de jouer en avantage numérique en troisième période lorsque Corey Perry a frappé Filip Chytil au visage avec un bâton. Tampa a bloqué tous les tirs des Rangers.

Les Rangers ont finalement marqué lors d’un autre avantage numérique lorsque Stamkos a été appelé pour tenir et que Frank Vatrano a décoché un tir dans une mise au jeu qui a dépassé Vasilevskiy.

Quel que soit l’élan acquis par les Rangers, il a disparu 21 secondes plus tard. Stamkos, sortant de la surface de réparation, court vers le filet, prend une passe de Kucherov et tire la rondelle. Shesterkin l’a attrapé avec son gant, mais la rondelle a rebondi et la jambe de Stamkos l’a projeté dans le filet. Après examen, l’objectif est resté.

Maintenant, Tampa affrontera l’Avalanche, qui a eu tout le temps de contempler son prochain adversaire. Ils ont vaincu les Oilers d’Edmonton en finale de l’Association de l’Ouest il y a près d’une semaine. Ils étaient la meilleure équipe de l’Ouest en saison régulière avec 119 points et ont une fiche de 12-2 en séries éliminatoires jusqu’à présent, y compris des balayages par les Predators de Nashville et les Oilers.

Le Colorado n’a concédé que 40 buts contre 41 pour Tampa, mais l’Avalanche marque beaucoup plus souvent, menant toutes les équipes avec 65 buts contre 52 pour le Lightning.

Ils sont dirigés par Nathan MacKinnon, le centre créatif rapide, et défenseur Cale Makarque Wayne Gretzky a récemment qualifié de meilleur joueur à double sens depuis Bobby Orr.

Le Colorado a remporté ses deux matchs contre Tampa cette saison, mais par un seul but. Mais ils pourraient être sans Nazem Kadri et Andrew Cogliano, tous deux blessés aux doigts. On ne sait pas non plus si le gardien Darcy Kuemper commencera le match 1.

Les Rangers auront tout l’été pour soigner leurs blessures et réfléchir à la façon dont ils ont perdu une avance de deux matchs contre les champions en titre de la Coupe Stanley. club.

La piqûre d’une course à la Coupe Stanley qui se termine trop tôt durera.

“Je suis vide”, a déclaré le centre des Rangers Mika Zibanejad, qui s’est ensuite arrêté longtemps. “Je ne veux pas que ça se termine.”

Cooper, le manager du Lightning, n’arrive pas à croire que ce n’est pas pour son équipe.

“Lorsque vous grandissez au Canada, vous rêvez toujours d’avoir votre nom sur la Coupe Stanley”, a-t-il déclaré. «Et y arriver la première fois, c’était un rêve devenu réalité. Y arriver une deuxième fois l’année prochaine était comme un rêve, comme s’il n’y avait pas de retour en arrière. Et y aller une troisième fois est impensable ».

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