LIV Golf attire de grands noms et de vives critiques dans l’Oregon

PLAINES DU NORD, Heures. – La série LIV Golf Invitational, soutenue par le gouvernement saoudien, arrive aux États-Unis jeudi alors qu’elle continue de déchaîner un sport majestueux avec un slogan qui promet “Le golf, mais plus fort”. Sauf que ce n’est probablement pas le genre de bruit que ses partisans avaient en tête.

Il y a une forte opposition de certains à la tenue du tournoi de trois jours au Pumpkin Ridge Golf Club, à environ 20 miles au nord-ouest de Portland. La désapprobation est venue de politiciens, d’un groupe de survivants du 11 septembre et de membres de leur famille, de membres du club qui ont démissionné en signe de protestation et d’au moins un membre franc du conseil du club. Les critiques ont dénoncé ce qu’ils décrivent comme la tentative de l’Arabie saoudite d’utiliser le sport pour adoucir la perception occidentale de son bilan lamentable en matière de droits humains.

Portland est le premier des cinq tournois LIV (un chiffre romain faisant référence au format 54 trous) qui se tiendra aux États-Unis cette année. La tournée nouvellement formée, avec ses prix en argent lucratifs et ses frais de participation à huit chiffres, est rapidement devenue une menace pour la longue tournée PGA alors que des joueurs bien connus tels que Phil Mickelson, Dustin Johnson et Brooks Koepka ont rejoint l’entreprise saoudienne.

Le tournoi de Portland se déroulera comme la fureur locale gronde toujours depuis la mort de Fallon Smart en 2016, un lycéen de 15 ans qui a été tué en traversant une rue de Portland par un conducteur roulant à près de 60 miles par heure. Un étudiant de la communauté saoudienne, accusé d’homicide involontaire coupable et de délit de fuite pour la mort de Smart, a retiré un dispositif de repérage et a disparu avant le procès, rentrant apparemment chez lui avec l’aide de responsables saoudiens.

Le sénateur Ron Wyden, un démocrate de l’Oregon, a constamment demandé justice pour Smart et a supplié la Maison Blanche de tenir les Saoudiens plus responsables. Il a critiqué le tournoi de golf LIV, qui est soutenu par le fonds souverain saoudien, comme une tentative de nettoyer la réputation du pays en matière de droits de l’homme, une tactique connue sous le nom de nettoyage sportif.

“Peu importe combien ils crachent, ils ne pourront pas effacer cette réputation”, a déclaré Wyden dans une interview. Faisant référence à la mort de Smart, il a ajouté : “Les Saoudiens n’auraient pas pu choisir un endroit plus offensant et douloureux pour organiser un tournoi de golf”.

Teri Lenahan, le maire de la petite North Plains, avec une population de 3 440 habitants, a signé une lettre avec 10 autres maires de la région où il s’oppose au tournoi LIV, même s’ils reconnaissent qu’ils ne peuvent pas l’arrêter. Certains membres de Pumpkin Ridge ont démissionné en signe de protestation.

Certains membres de la famille et survivants des attentats terroristes du 11 septembre ont organisé une conférence de presse jeudi pour discuter de ce qu’ils ont appelé la “complicité volontaire” des golfeurs de prendre de l’argent à un pays dont la citoyenneté comprenait 15 des 19 pirates de l’air.

Les critiques du tournoi notent que les responsables du renseignement américain ont conclu que le prince héritier Mohammed bin Salman, le chef de facto de l’Arabie saoudite, avait ordonné le meurtre et le démembrement du dissident et journaliste du Washington Post Jamal Khashoggi en 2018. ; Celui-la 81 hommes ont été exécutés en Arabie saoudite en une seule journée en mars, remettant en question l’équité de son système de justice pénale ; et que les femmes saoudiennes n’ont pas reçu l’autorisation de conduire avant 2018 après une interdiction de longue date et n’ont pas encore reçu l’autorisation d’un parent masculin pour prendre de nombreuses décisions dans leur vie.

“J’ai vraiment senti que c’était une obligation morale de parler et de dire que nous ne pouvons pas soutenir ce tournoi de golf en raison de la provenance des fonds pour le soutenir”, a déclaré Lenahan dans une interview. « Le problème est que le gouvernement saoudien exécute publiquement des gens, opprime les femmes et les considère comme des citoyens de seconde classe. Et ils ont tué un journaliste et l’ont démembré. C’est dégoutant.”

Escalante Golf, une société texane propriétaire de Pumpkin Ridge, n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Le tournoi LIV se poursuivra, jouant dans un contexte de realpolitik. En tant que candidat, le président Biden a promis de faire de l’Arabie saoudite un “paria” pour le meurtre de Khashoggi. Mais Biden se rendra en Arabie saoudite à la mi-juillet, cherchant, entre autres, à se soulager du règne riche en pétrole de la hausse des prix de l’essence aux États-Unis.

En effet, la question des droits de l’homme prend souvent le pas sur les préoccupations financières et marketing dans le domaine du sport international. La Chine, par exemple, a été désignée pour accueillir les Jeux olympiques d’hiver en 2022 et les Jeux d’été en 2008. Et la NBA y fait de bonnes affaires. Un récent rapport ESPN a affirmé que les meilleurs propriétaires de clubs de la ligue avaient investi plus de 10 milliards de dollars en Chine.

La création de la tournée LIV a refait surface des questions de longue date sur les obligations morales des athlètes et leur désir de concourir et de gagner de l’argent.

D’une manière générale, Wyden, qui a brièvement joué au basket universitaire, a déclaré que l’approche saoudienne faisait “vraiment partie d’un livre de jeu autocratique”. Il a poursuivi: “Ils entrent et essaient d’acheter tout le monde, d’acheter leur silence”, imaginant que “quelque chose pour lequel quelqu’un sera en colère mardi, tout le monde l’oubliera jeudi”.

Le tournoi de Portland propose un prize pool de 25 millions de dollars, dont 5 millions de dollars pour le jeu en équipe et 4 millions de dollars pour le vainqueur individuel.

Lors de conférences de presse ici, les golfeurs ont reconnu l’attrait financier du circuit LIV. Et ils ont dit qu’ils respectaient divers points de vue sur leur implication. Certains ont minimisé les problèmes des droits de l’homme, tandis que d’autres, comme Sergio García et Lee Westwood, ont déclaré qu’ils pensaient que le golf pouvait être une force positive.

“Si nous pouvons aider n’importe quel pays ou n’importe quel endroit dans le monde, c’est ce que nous ferons”, a déclaré García.

Pat Perez, un golfeur professionnel américain, a déclaré franchement que jouer au golf et pouvoir passer moins de temps à voyager tout en participant à la série LIV était sa “seule préoccupation”.

“Je comprends les sujets que vous essayez de soulever et ce sont des événements horribles, mais je suis ici pour jouer au golf”, a déclaré Perez. “C’est mon travail.”

Koepka, un ancien golfeur numéro 1 mondial et double vainqueur de l’US Open et du PGA Championship, a qualifié les remarques de Perez de “très justes”, en disant : “Nous sommes ici pour jouer au golf”.

On a demandé à Bryson DeChambeau, le champion de l’US Open 2020, s’il était troublé par la source du prix en argent des événements LIV. DeChambeau a déclaré qu’il croyait que le golf “est une force positive, et je pense qu’avec le temps, j’espère que les gens verront le bien qu’ils font et ce qu’ils essaient d’accomplir, plutôt que de regarder le mal qui s’est produit auparavant. . “Il a poursuivi:” Je pense que passer par là est important. “

Andy McNiece, membre du conseil d’administration de Pumpkin Ridge, agissant strictement à titre consultatif, n’a pas pu avancer.

Escalante Golf, le propriétaire du club, ne semble intéressé que par l’argent pour accueillir le tournoi LIV, a déclaré McNiece dans une interview. Comme il l’a dit à d’autres journalistes, McNiece a déclaré qu’Escalante avait manqué de leur honneur, l’honneur de Pumpkin Ridge et, “d’une manière étrange, ils ont manqué d’une partie de mon honneur, et je n’aime pas ça”.

Il a dit qu’il prévoyait de visiter le parcours pour voir l’organisation du tournoi mais qu’il ne regarderait pas la compétition. Il a donné aux autres ses quatre billets pour chacun des trois jours. De cette façon, McNiece a déclaré: “LIV ne reçoit pas d’argent d’eux.”

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