LIV Golf, la tournée soutenue par l’Arabie saoudite, divise sa ville hôte dans la région de Portland

North Plains, Oregon, le maire Teri Lenahan, à l'extérieur de la bibliothèque municipale.
North Plains, Oregon, le maire Teri Lenahan, à l’extérieur de la bibliothèque municipale. (Leah Nash / Pour le Washington Post)

NORTH PLAINS, Oregon – Depuis le jour où elle a appris que le tournoi de golf arrivait en ville, Teri Lenahan, la maire de cette ville de 3 400 habitants située à la périphérie de Portland, s’est inquiétée de choses auxquelles elle ne s’attendait pas.

Elle s’inquiète des manifestants qui pourraient apparaître dans les rues, qui sont peintes de peintures murales de citoyens du début du XXe siècle conduisant des poussettes et battant du blé. Il se soucie de l’énorme attention médiatique, des foules, de ce qui pourrait arriver si quelque chose tourne mal dans une ville dont la plus grande frénésie annuelle est le Festival de l’ail des éléphants.

Et même si elle sait que c’est tiré par les cheveux, Lenahan s’est même demandé si le prince héritier saoudien Mohammed bin Salman pourrait atterrir en hélicoptère.

“C’est quelque chose dans mon esprit”, a déclaré Lenahan. « Je ne sais pas si nous devrions nous attendre à ce niveau de dignitaires, ou ce que cela pourrait signifier. J’étais éclaireuse, il faut être préparé. »

Lorsque LIV Golf, la nouvelle tournée soutenue par bin Salman et le Fonds d’investissement public d’Arabie saoudite, débutera sur le sol américain la semaine prochaine, ce sera à Pumpkin Ridge, un country club pittoresque de North Plains.

Bin Salman n’a pas participé au premier événement du tournoi LIV à Londres. Mais Phil Mickelson, la recrue la plus en vue de LIV, l’a fait jouer avec le gouverneur du fonds d’investissement public saoudien, Yasir al-Rumayyan, qui est également président du club de football anglais Newcastle United.

Pumpkin Ridge ne fait pas partie des clubs de golf les plus légendaires ; Cela fait plus de deux décennies qu’il n’a pas accueilli un tournoi masculin majeur, l’US Amateur 1996, célèbre remporté par Tiger Woods. Mais lorsqu’il accueillera LIV et sa liste grandissante de golfeurs célèbres, qui ont boudé le PGA Tour au profit des sommes incroyables offertes par le fonds saoudien, Pumpkin Ridge et North Plains deviendront, comme LIV elle-même, l’épicentre de la division de un tremblement de terre qui secoue le golf.

Plus d’une douzaine de membres de Pumpkin Ridge ont démissionné pour protester contre l’arrivée de LIV, ont déclaré deux personnes familières avec les opérations du club. Certains membres ont parlé contre le tournoi, critiquant le propriétaire du club, Escalante Golf, basé au Texas, pour s’être aligné sur ce qu’ils appellent le “sportswashing”: les tentatives du gouvernement saoudien d’utiliser le sport pour détourner l’attention d’une longue série de violations présumées des droits de l’homme. Bin Salman a approuvé l’assassinat et le démembrement du chroniqueur du Washington Post Jamal Khashoggi en 2018, selon un rapport de renseignement publié par le gouvernement américain.

Escalante accueillera deux tournois LIV cette année. Deux autres auront lieu dans la propriété de l’ancien président Donald Trump, dont la famille a entretenu des liens étroits avec les Saoudiens.

“Escalante Golf a épuisé l’honneur de notre club et, dans une certaine mesure, j’ai l’impression qu’ils ont également un peu épuisé mon honneur”, a déclaré Andy McNiece, qui siège au conseil d’administration du club.

Un autre membre de Pumpkin Ridge, qui a dit qu’il faisait partie des membres originaux du club, l’a dit plus franchement.

“Vous pensez différemment au Texas, pourquoi ne l’hébergez-vous pas là-bas?” a-t-il dit à propos d’Escalante, s’exprimant sous le couvert de l’anonymat en raison de préoccupations concernant les rechutes professionnelles. « Pour moi, le [Jamal] L’affaire Khashoggi est extrêmement troublante. En principe, je ne pourrais jamais le soutenir pour cette raison.”

Mais il y en a beaucoup à Pumpkin Ridge qui voient LIV Golf différemment, fascinés par la liste des meilleurs noms du golf et la rare chance de voir les greens de leur club sous les projecteurs.

“Il ne fait aucun doute que les Saoudiens ont un bilan horrible en termes de violations des droits de l’homme, et nous ne pouvons pas du tout le pardonner”, a déclaré Gaylord Davis, membre de longue date et copropriétaire de Pumpkin jusqu’à ce qu’il vende le club à Escalante en 2015. “Mais quand je mets mon chapeau de golf, je suis ravi de voir certains des meilleurs joueurs du monde venir ici pour jouer au golf.”

La douzaine de membres qui ont démissionné depuis l’annonce du tournoi ont été égalés par de nombreux autres qui se sont joints, a souligné Davis. “Vous n’entendez pas les gens parler de ce côté-là”, a-t-il déclaré.

Ryan McDonald, directeur d’Escalante, a refusé d’être interviewé, mais a déclaré que le club avait accueilli 34 membres depuis qu’il avait annoncé qu’il accueillerait le LIV. “La réaction que nous avons reçue de nombreux membres a été positive en prévision du prochain événement”, a déclaré McDonald dans un communiqué.

Dans un communiqué, Allen Barrett, porte-parole de LIV, a déclaré que le tournoi était “heureux de voir que notre tournoi a conduit à une augmentation du nombre de membres de Pumpkin Ridge, sachant que la plupart des gens accueillent le sport dans leurs communautés”. Nous comprenons et respectons également les opinions de ceux qui ne nous soutiennent pas ».

“Notre tournoi porte sur le golf et nous avons hâte d’y jouer”, a déclaré Barrett.

Tout comme LIV Golf a fait miroiter d’énormes sommes d’argent devant des golfeurs expérimentés et nouveaux, l’accord de LIV avec Escalante, dont la valeur n’a pas été révélée, a payé pour des améliorations majeures à Pumpkin Ridge.

Un réseau élaboré de scènes et de structures de marque LIV a vu le jour presque du jour au lendemain à Pumpkin, mais il y a aussi de nouveaux toits, sols et meubles dans les pavillons et la boutique du pro qui dureront longtemps après le début du tournoi. Les riches plafonds en planches de bois brun du Champions Grill ont été peints en noir brillant et le tapis rouge orné a été remplacé par un stratifié gris foncé.

Par un après-midi ensoleillé au début du mois, alors que le parcours public du club était déjà fermé en prévision du tournoi, le club-house était endormi, contrastant avec le vacarme des engins de chantier et des équipes de travail à l’extérieur. À la télévision dans une salle à manger, la chaîne Golf a montré un joueur de la PGA critiquant LIV.

Pour McNiece, les nouveaux manteaux noirs et blancs brillent d’une sorte de myopie. Lors de réunions avec les membres après l’annonce du tournoi, a-t-il déclaré, Escalante a souligné les mises à jour qu’il serait en mesure de donner au club.

“Ils n’ont pas du tout indiqué qu’ils pensaient à la morale”, a déclaré McNiece. “Tout ce que j’ai entendu, c’est : ‘Nous avons beaucoup d’argent.’ “

À North Plains, les résidents sont également divisés au-delà des portes de Pumpkin Ridge. La ville est située à moins de 20 miles de Portland libéral mais politiquement diversifié, les conservateurs ruraux se mêlent aux exurbains occupant de nouveaux développements. La ville est entourée de nombreux terrains de golf et un concessionnaire de voiturettes de golf est situé sur sa rue principale longue de 11 pâtés de maisons. Au Rogue Brew Pub and Eatery, le golf se joue à la télévision au-dessus du bar et des groupes de golfeurs se mêlent aux locaux autour d’une bière.

“Je suis dans tout ce qui rend le golf plus intéressant”, a déclaré Jim Jenkins, de Milwaukie, qui venait de terminer une partie de golf sur un autre parcours local. “La [PGA] La tournée est ennuyeuse.

Jenkins insiste pour avoir la chaîne Golf, a-t-il dit, mais a trouvé le PGA Tour stagnant et s’est retrouvé frustré par le manque d’émotion des meilleurs joueurs. Le format de LIV Golf, qui comprend des équipes recrutées par des capitaines, était au moins quelque chose différent. Jenkins était au courant du bilan de l’Arabie saoudite, a-t-il dit, mais a déclaré que l’argent saoudien était partout aux États-Unis.

À côté de Jenkins à la table du pub, l’un de ses copains de golf n’était pas d’accord. “La question des droits de l’homme est un gros problème pour moi”, a-t-il déclaré. Lui et Jenkins, tous deux vétérans militaires, se sont vu offrir des billets gratuits pour LIV, a-t-il dit, mais il avait l’intention de rester à la maison. Jenkins avait prévu d’y aller.

A quelques tables de là, Bret Keller, un ingénieur de Portland, est tout aussi indifférent que Jenkins aux origines de l’argent. Mais il s’inquiète pour l’avenir du PGA Tour et des athlètes, comme Mickelson et Dustin Johnson, qui l’ont quitté. “Je n’aime pas la façon dont ils ont quitté la PGA juste pour l’argent”, a déclaré Keller. “J’adore le golf. Mes sentiments sont à propos de l’argent, peu m’importe qui l’a.”

Ce qui est plus inhabituel à propos de LIV, cependant, dans les plaines du nord et au-delà, c’est la façon dont il a attiré des gens bien en dehors du golf, comme Lenahan et un groupe de 10 autres maires du comté de Washington environnant, à qui ils ont écrit une lettre ouverte à Escalante, exprimant leur opposition au tournoi.

Le sénateur Ron Wyden (D-Ore.), Pendant ce temps, a transformé le tournoi en club dans sa longue campagne contre les abus documentés du gouvernement saoudien, faisant honte aux joueurs de LIV de s’être alignés sur bin Salman. Les abus sont encore plus personnels dans l’Oregon, a-t-il dit, qui a vu des cas documentés de Saoudiens fuyant la justice après avoir été accusés de crimes dans l’État, y compris le délit de fuite de 2016. tuant un adolescent, Fallon Smart, à Portland.

“Les Saoudiens essaient juste de se laver les mains tachées de sang”, a déclaré Wyden à The Post de LIV Golf. “Je joue au golf. Si vous jouez dans un tournoi à 20 minutes d’où un citoyen saoudien a renversé une femme, je dirais : comment vous sentiriez-vous si c’était votre fille ?

Quand elle pense au chaos imminent du tournoi à North Plains, Lenahan s’inquiète de ce quelque chose similaire au cas de Smart cela pourrait arriver dans votre ville. Le meurtrier accusé de Smart, un étudiant saoudien, a disparu avant d’être jugé à Portland. “Connaître l’histoire du gouvernement saoudien est devenu un véritable problème de sécurité et de sûreté pour moi et ma communauté”, a déclaré Lenahan.

Il y a d’autres façons plus petites que l’arrivée soudaine de LIV Golf à North Plains secoue la ville.

North Plains avait prévu d’accueillir un feu d’artifice le 4 juillet à Pumpkin Ridge, un événement qui a été créé l’année dernière. “Les gens ont adoré”, a déclaré le maire. Mais le montage précipité du tournoi LIV, prévu le week-end du 4 juillet, remplace l’affichage. McDonald, le représentant d’Escalante, a déclaré qu’il ne s’était plus jamais engagé à organiser des feux d’artifice et que, lorsque la ville l’a demandé, le tournoi avait déjà été programmé.

Il y aura un “défilé à l’ancienne”, a déclaré Lenahan, et un barbecue, mais pas de feux d’artifice parrainés par la ville. Au lieu de cela, LIV organisera son propre feu d’artifice à la fin du tournoi, avec des billets gratuits pour les enfants, les anciens combattants et les agents de santé. C’est l’implication saoudienne, a déclaré Lenahan, qui fait ressembler cela à une sorte de “gifle au visage”.

Zion Rodgers, un habitant de North Plains, a ignoré la partie de golf à l’écran devant lui alors qu’il était assis au Rogue Pub. Il avait entendu parler de ce qui se passait à Pumpkin Ridge et n’avait qu’une seule pensée : « Je préfère un feu d’artifice qu’un tournoi de golf.

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