LIV Golf Portland Invitational : Dustin Johnson relance, Brooks Koepka vacille à la fin du Jour 2

PLAINES DU NORD – Alors que Dustin Johnson suivait son premier swing de la journée, son visage se tordit en une grimace. Il a crié “en avant à droite”, avertissant les téléspectateurs d’un coup de merde. Pourtant, sa balle a atterri sur le fairway – et à environ 300 mètres du tertre de départ.

Deux balançoires plus tard, après son coup de puce juste avant le green à 630 mètres, le premier trou par 5 est arrivé à environ 15 pieds avant le trou, Johnson a regardé la face de son coin, comme s’il pouvait être défectueux. . Il a tout de même drainé le putt qui a suivi pour un birdie qui a conduit à une égalité en tête.

Ce serait le premier d’une longue série pour Johnson. Le double champion senior a pris feu au cours de la première moitié du deuxième tour de vendredi du LIV Golf Portland Invitational au Pumpkin Ridge Golf Club. Johnson a observé six des neuf premiers trous, dont cinq sur un parcours de six trous. Il a fait le tour à 9 sous la normale pour le tournoi et a finalement terminé à 8 sous, à égalité avec Carlos Ortiz en tête avec 18 trous à jouer.

La frénésie d’oiseaux est venue dans le style typique de Johnson, car elle a submergé le parcours. Sur chacun des deux par 5 sur les neuf premiers – les deux jouaient pour plus de 620 verges – il devait simplement monter et descendre le birdie. Il a enregistré trois birdies consécutifs sur les trous 7, 8 et 9, trouvant à chaque fois le fairway du tee et laissant un coin dans le green, lui permettant de glisser la balle près de la quille.

Garder la distance de putt au minimum était la clé pour Johnson, qui a boguey dos à dos sur les trous 13 et 14 lorsqu’il a mis trois putts sur les deux greens. Il a déclaré après la ronde qu’il jouait son meilleur golf de l’année. Il n’a pas encore terminé parmi les 10 premiers dans une épreuve en partie par coups non LIV cette saison.

“J’ai l’impression de bien jouer en ce moment”, a-t-il déclaré. “Il a évidemment donné quelques tirs à l’extérieur les 13, 14 et 16, mais à part ça, c’était vraiment bien.”

La séquence brûlante a montré pourquoi LIV Golf débourserait 125 millions de dollars pour retirer Johnson du PGA Tour.À 38 ans, Johnson est toujours l’un des frappeurs les plus longs du jeu et est capable d’observer des oiseaux en grappe.

Et le fait que des marques renommées comme Johnson jouent bien est essentiel pour la ligue émergente qui est encore légère sur la profondeur de la qualité.

La plupart des gros titres sur LIV Golf tournent autour du fait qu’il est financé par le Fonds d’investissement public, le fonds souverain d’un gouvernement saoudien accusé de nombreuses violations des droits humains. Mais le plus grand obstacle de la nouvelle tournée pour atteindre la pertinence est plus probablement la qualité de son produit sur la piste.

Un réseau informel de fans présents à Pumpkin Ridge (un échantillon certainement biaisé) n’a révélé personne qui semblait dérangé par la source des sacs généreux de LIV Golf. Ils se sont présentés pour être divertis par des joueurs, en particulier ceux qu’ils connaissaient déjà.

Un fan qui menait depuis Spokane a déclaré qu’il avait passé la manche de jeudi à suivre Phil Mickelson, malgré le fait que le joueur de 52 ans n’ait jamais été en dessous de la moyenne lors de ce tournoi. Il a actuellement 6 ans, tiré au sort pour le 36e. Mark Pattalochi a regardé les leaders mettre le neuvième green et partir sur le numéro 10, puis a décidé d’attendre environ 30 minutes pour que Bryson DeChambeau, actuellement à cinq coups de la tête, frappe un coup de départ.

“Je n’ai pas vu Dustin Johnson et Bryson (avant aujourd’hui)”, a déclaré Pattalochi. “Je veux voir Bryson frapper un conducteur.”

Pendant un instant, il a semblé qu’un autre des plus grands noms de LIV Golf rejoindrait Johnson près du sommet du classement. Le quadruple champion du monde Brooks Koepka a commencé le jour 2 sous le par, mais est rapidement revenu même lorsque son coup de départ du troisième trou (son deuxième de la journée) a trouvé de l’eau, entraînant un double bogey. À mi-chemin du tour, il a suivi Johnson de sept coups.

Koepka a eu du mal à remonter dans le classement. Il a fait de l’observation des oiseaux aux trous 15 et 16, puis a fait l’aigle sur le par-5 17. Cependant, son approche du non. 18 ont de nouveau trouvé de l’eau, ce qui a conduit à un bandit. Il a terminé sa ronde avec un double bogey sept sur le premier trou par 5, l’amenant à 4 sous pour le tournoi, à égalité au cinquième rang.

En entrant dans l’événement, Koepka et DeChambeau étaient les plus ravis des sept anciens joueurs de la PGA qui sont passés au LIV Golf après l’événement inaugural du championnat à Londres. Le moins annoncé était Ortiz, le seul à ne pas s’être exprimé lors d’une conférence de presse d’avant-tournoi. Même après avoir tenu la tête jeudi soir, il serait facile d’affirmer qu’Ortiz a été éclipsé dans son groupe de jeu vendredi non seulement par Johnson, mais par l’épouse de Johnson, Paulina Gretzky. Plus de fans semblaient intéressés à prendre des selfies avec l’actrice et fille de la légende du hockey Wayne Gretzky lorsqu’elle s’est arrêtée au neuvième tee-shirt que de regarder Ortiz frapper son drive.

Pourtant, Ortiz a résisté à la rafale d’oiseaux de Johnson sur les neuf premiers et a utilisé ses talents de putteur pour conserver une partie de l’avance dans la ronde finale.

Le putt le plus impressionnant d’Ortiz est survenu au septième trou. Après que Johnson ait bombardé un entraînement au milieu du fairway et bloqué un coin à moins de cinq pieds du trou, Ortiz a empoché un putt incurvé de 20 pieds pour son propre birdie. Le 18, Ortiz a drainé un putt de longueur similaire pour réclamer un avantage.

“(Johnson) jouait très bien”, a déclaré Ortiz. « Je ne sais pas pourquoi, mais quand quelqu’un joue bien dans votre groupe, c’est facile pour tout le monde de commencer à rattraper son retard. Quand nous jouions OK et qu’il a commencé à faire des oiseaux, Pat (Perez) a commencé à faire des oiseaux, j’ai commencé à faire des oiseaux. Alors on l’encourageait, continuez comme ça pour qu’on puisse tous continuer ».

Vendredi n’a pas apaisé les inquiétudes quant à la qualité des terrains de golf du LIV. Mais, pour la plupart, les grands noms mettent leur poids à Portland. Sur les 16 joueurs actuellement sous la normale, 12 ont remporté au moins un événement du PGA Tour.

Les deux au sommet, l’un connu et l’autre non, sont bien placés pour apporter du drame sur le parcours, pour changer, le dernier jour de l’événement.

– Mitchell Forde pour The Oregonian / Oregon Live

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