LIV Golf Series: à quoi ressemblait la nouvelle compétition controversée sur le parcours

Soutenue par l’argent flatteur du Fonds d’investissement public (PIF) d’Arabie saoudite, la nouvelle entreprise menaçait de bouleverser l’ensemble traditionnel du golf, ce à quoi le PGA Tour a vivement réagi jeudi, interdisant 17 de ses joueurs, dont le membre à vie Phil Mickelson – d’avoir participé.

La déclaration de LIV Golf en réponse à la punition distribuée n’était rien de plus qu’un présage.

“L’ère du libre arbitre commence”, a-t-il déclaré.

Et avec le financement derrière, la vague de stars qui s’inscrivent et la durée de la nouvelle tournée pour attirer les fans, sur le terrain de St Albans, cela ressemble certainement au début de quelque chose, pas à un feu de paille.

Les fans s'imprègnent de l'atmosphère du premier jour des LIV Golf Series au Centurion Club.

Contestation

A quelques mètres d’un immense bar et avec une musique forte en fond sonore, un groupe de jeunes se lancent un défi passionnant pour un voyage tout compte fait payé à Miami tandis que deux animateurs, tous deux sur échasses et vêtus de tenues britanniques traditionnelles du XIXe siècle, pose pour des photos avec des fans attendant de s’essayer.

A quelques mètres de là, Mickelson et Dustin Johnson, grands vainqueurs à plusieurs reprises, débutent le match. La série LIV Golf fait définitivement du bruit.

Il a fallu quelques années pour en arriver là, mais, dirigée par l’ancien numéro 1 mondial Greg Norman et avec une somme d’argent étonnante derrière elle, dont 250 millions de dollars de prix au total, la nouvelle ligue de golf est là.

Il n’est pas venu sans ses bosses sur la route. Les avertissements des circuits établis – le PGA Tour et le DP World Tour (anciennement European Tour) – sont passés, car de nombreux joueurs ont exprimé leur réticence à abandonner les établissements de golf prééminents et leur déception face à leurs pairs pour le départ.

Phil Mickelson joue au cours de la deuxième journée de l'événement LIV Golf au Centurion Club.
Mais pour les fans présents à qui CNN Sport a parlé de la controverse sur les joueurs apparaissant sur la nouvelle tournée et acceptant de l’argent de l’Arabie saoudite, un pays au bilan très critiqué en matière de droits de l’homme, cela n’a pas semblé les déranger. L’un d’eux a déclaré à CNN avant l’émission de jeudi qu’il “n’entrait pas dans la controverse”.

“Je suis venu voir les golfeurs”, a déclaré James Bowman. “Je suis le golf, donc je suis venu voir certains des meilleurs golfeurs du monde. J’apprécie les problèmes impliqués mais, personnellement, pas pour moi.

“Je suis en faveur de plus de tournées. Je pense que plus de gens ont plus d’occasions de regarder plus de golf. C’est plus près de chez moi qu’il y a un grand événement de golf, donc je pense que c’est une bonne occasion pour plus de gens de regarder le golf.”

Un autre a déclaré à CNN qu’il pensait que si le PGA Tour était “fantastique” pour le jeu, les golfeurs sont des “entrepreneurs indépendants” et devraient pouvoir exercer leur métier comme et où ils le souhaitent.

Une fanfare photographiée sur le premier tee le premier jour de l'événement LIV Golf au Centurion Club.

“Le golf, mais plus fort”

Une file de taxis noirs attend au ralenti de transporter une sélection des plus grands noms du golf sur leurs tees respectifs pour le départ du fusil – où tous les concurrents commencent en même temps – une autre modification mise en œuvre pour rendre le produit plus attrayant pour les fans.

Malgré la somme d’argent stupéfiante derrière tout cela, tout n’est pas glamour pour les 48 hommes assis et attendant entassés à l’arrière des taxis avec leurs bagages.

Alors que l’aventure la plus ambitieuse du golf touche à sa fin, les téléspectateurs sont bombardés d’un éventail d’images et de sons.

Il y a un survol de vieux avions et des coups de trompette de certains membres du gang de l’armée britannique. Ils ont même droit à une apparition de Greg Norman venu assister au départ inaugural.

Comme le dit sa devise autoproclamée : “Le golf, mais plus fort”.

Une formation d'avions survole le parcours le premier jour de l'événement LIV Golf Series au Centurion Club.

Et vers 14h15, heure du Royaume-Uni, ils sont enfin prêts à partir.

Des centaines de fans se rassemblent autour du premier t-shirt pour voir les t-shirts Mickelson, Johnson et Scott Vincent. Cependant, dans le reste du cours, l’histoire est très différente. Mickelson et Johnson sur le premier tee sont un tirage clair pour les fans. Mais pour les autres joueurs partant de départs différents, c’était beaucoup plus calme.

« Juste à l’endroit où vous avez commencé, je me tenais sur le troisième tertre de départ pendant environ 10 minutes et il n’y avait personne avec moi », a déclaré Charl Schartzel après le premier tour. “Et finalement, j’ai sorti mon téléphone et j’ai téléphoné à Graeme (McDowell). J’ai dit:” Graeme, mec, où es-tu? Suis-je sur la bonne boîte de départ?

“Cela a rendu les choses très différentes pour moi de ce que vous auriez l’habitude d’être annoncé sur le premier tee.”

Les ventes de billets pour l’événement ont été lentes, les joueurs offrant à des centaines de fans la possibilité de gagner des billets gratuits pour y assister. Le tournoi a une limite de 8 000 billets par jour et les chiffres officiels de vente des billets n’ont pas été publiés.

Il est difficile de dire s’il y a près de 8 000 fans présents, mais tout le monde est de bonne humeur, en particulier pour pouvoir voir une légende du jeu comme Mickelson faire sa magie. Il est accueilli par ses chants habituels de “Phil!” pendant qu’il fait le tour du parcours.

Entre la fan zone, le format de l’équipe, moins de tours et les concerts après le tour, les organisateurs ont tenté de faire tout ce qu’il fallait pour plaire à un large public. Mais tout le monde n’est pas impressionné.

Pour Paul Stubbens, qui dit avoir participé à l’US Open, aux PGA Championships et aux Masters, l’espace “immersif” de la fan zone n’est peut-être pas aussi particulier qu’il s’y attendait.

“C’est génial, mais ce n’est pas différent de la PGA”, a-t-il déclaré. “Ce n’est pas différent. En fait, peut-être que j’attendais quelque chose de plus de ça.”

Les spectateurs profitent de la fan zone avant le début de l'événement inaugural LIV Golf.

Questions gênantes

Juste au moment où il semblait que le golf pourrait devenir le scénario principal, le PGA Tour a lâché le marteau, distribuant des suspensions à 17 joueurs pour avoir joué dans la LIV Golf Series, quelques minutes après le début de la manche de jeudi.

De nombreux joueurs concernés ont été interrogés juste après leur tour, certains, comme Mickelson, préférant ne pas commenter, tandis que d’autres ne l’ont découvert qu’ici et là.

À quelques mètres de la zone mixte où Mickelson était grillé, l’auteur et journaliste de golf Alan Shipnuck, dont le vainqueur principal à six reprises a cité une éventuelle participation à la série LIV Golf, faisant des remarques désobligeantes sur le bilan de l’Arabie saoudite en matière de droits de l’homme et affirmant que le royaume était responsable du meurtre en 2018 du journaliste Jamal Khashoggi pour son prochain livre qui a conduit le joueur à faire une pause dans le sport : on lui a demandé de quitter les lieux.

Dans un moment capturé par Alex Thomas de CNN Sport et qui est depuis devenue virale sur les réseaux sociaux, Shipnuck a été confronté à deux hommes de la sécurité, tandis que Norman, PDG de LIV Golf, était en arrière-plan.
Dans une capture d’écran d’une conversation textuelle entre Shipnuck et Norman tweeté Dès le début, Shipnuck a déclaré: “Vous savez que je viens d’être retiré de la conférence de presse de Phil par quelques hommes de main? Heureusement pour vous, j’ai gardé mon sang-froid et minimisé la situation.”

Norman a dit qu’il n’avait pas entendu, avant que Shipnuck ne réponde avec une capture d’écran de la vidéo avec Norman regardant l’incident en arrière-plan.

“Tu ne peux pas inventer cette merde ! J’ai envoyé un texto à Greg Norman avant que quelqu’un ne m’envoie cette vidéo – je n’avais aucune idée qu’il se cachait derrière moi”, a-t-il tweeté.

L’incident n’était pas la fin glamour de la journée que la LIV Golf Series aurait voulue – et il y aura beaucoup d’autres questions délicates à venir – mais la nouvelle compétition de golf semble être à la hauteur de sa devise.

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