Rencontrez le phénomène du hockey adolescent qui est passé d’une patinoire du Yukon dans l’arrière-cour au premier choix du repêchage de la WHL

Gavin McKenna, 14 ans, participe à un camp d'entraînement AAC à Detroit en juin.  Le résident de Whitehorse a été le premier choix au repêchage de la Ligue de hockey de l'Ouest plus tôt ce printemps et débutera sa carrière dans la WHL cet automne.  (Ken Amlin - crédit image)

Gavin McKenna, 14 ans, participe à un camp d’entraînement AAC à Detroit en juin. Le résident de Whitehorse a été le premier choix au repêchage de la Ligue de hockey de l’Ouest plus tôt ce printemps et débutera sa carrière dans la WHL cet automne. (Ken Amlin – crédit image)

La dernière saison de hockey a été bonne pour Gavin McKenna dans la division U18 de la Ligue canadienne de hockey scolaire.

Il a été leur meilleur buteur avec 65 points en 35 matchs.

La performance exceptionnelle de McKenna l’a amené à devenir le premier choix au repêchage des Tigers de Medicine Hat la saison prochaine dans la Ligue de hockey de l’Ouest (WHL).

“D’une certaine manière, je savais que je devais accomplir quelque chose”, a déclaré McKenna depuis sa maison de Whitehorse. “Mais oui, c’est venu rapidement. Donc, euh, c’était un peu surprenant.”

C’est parce que McKenna n’a que 14 ans.

Selon la CSSHL, il n’est que le troisième joueur à avoir atteint le statut de joueur exceptionnel de BC Hockey et de Hockey Alberta, derrière Connor Bedard et Matthew Savoie de la WHL, qui est l’un des meilleurs espoirs de la Repêchage LNH 2022 qui aura lieu jeudi à 19 h HE.

Le statut offre aux joueurs le rare privilège de rejoindre la WHL à un si jeune âge.

“Vraiment exceptionnel”

Willie Desjardins, l’entraîneur et directeur général des Tigers de Medicine Hat, aime la façon dont McKenna joue, et aime particulièrement la façon dont McKenna mène le score.

“Je veux gagner les championnats”, a déclaré Desjardins.

Il espère que McKenna, qui aura 15 ans en décembre, pourra l’aider, même si les règles de la WHL stipulent qu’il ne peut jouer que cinq matchs cette saison en raison de son âge.

La saison 2021-2022 a vu les Tigers terminer derniers de la Conférence Est de la WHL avec seulement 11 victoires et 53 défaites.

“Nous avons donc fait quelques mouvements et c’est la seule raison pour laquelle nous avons eu Gavin. Nous avons échangé d’autres joueurs. Nous avons eu d’autres choix au premier tour.”

Desjardins dit qu’il peut voir la confiance de McKenna sur la glace et veut le préparer au succès.

“J’ai hâte d’avoir un gars qui est excité quand le match est lancé, et un gars qui veut la rondelle comme s’il n’avait pas peur d’avoir la rondelle. Il veut la rondelle. Il veut être là-bas. Ces choses me font tourner sur. d’un joueur “.

Ancien entraîneur de la LNH et entraîneur de l’équipe canadienne de hockey masculin aux Jeux olympiques de 2018, Desjardins admet qu’il ne voit pas très souvent un joueur comme McKenna.

“Sa vision est vraiment exceptionnelle.”

Il dit qu’il est rare qu’un jeune de 14 ans soit choisi comme premier choix absolu.

REGARDER | Willie Desjardins, entraîneur de Medicine Hat, parle de Gavin McKenna :

« Il a beaucoup de croissance, beaucoup de choses à faire. Il a beaucoup de choses à surmonter », a déclaré Desjardins.

“C’est un processus. Il reste donc à voir un peu où cela ira. Mais c’est définitivement sur la bonne voie.”

L’amour du jeu

Les parents de McKenna, Willy et Krystal, jouaient tous les deux au hockey, il était donc facile de transmettre l’amour du jeu à leur fils unique, qui est devenu accro dès son plus jeune âge.

Krystal se souvient très bien de ces années, y compris des premiers temps de glace presque tous les jours. Pas seulement sur la glace, mais aussi hors glace, notamment dans le sous-sol de leur ancienne maison à Whitehorse, qui n’était pas meublée.

“Nous l’avons juste laissé ouvert pour lui. Et les murs ont été assez endommagés par ses lancers de balles, de rondelles et de choses comme des filets.”

Willy a également construit des patinoires extérieures dans leur jardin chaque hiver et McKenna était là, même à des températures aussi basses que -30 ° C.

Publié par Willy McKenna

Publié par Willy McKenna

“Il a évidemment fallu de nombreuses heures à mon père pour le construire. J’aurais donc dû le payer en passant également des heures sur la glace”, a déclaré McKenna avec un sourire.

Il dit également que tourner plus de 100 disques par jour dans cette cour toute l’année est ce qui l’a aidé à arriver là où il est.

La famille affirme que les habitants de Whitehorse et le milieu des affaires les aident à amasser des fonds afin qu’ils puissent voyager au moins une douzaine de fois par année pour se rendre sur les terrains de hockey et aux tournois.

Krystal dit qu’ils n’auraient pas pu le faire sans ce soutien, que les gens achètent des billets de loterie ou des arbres de Noël.

“Tout ce que nous vendions, ils l’achetaient… qu’ils le veuillent ou non. Si nous ramassions des canettes de boisson gazeuse pour les recycler, les voisins étaient définitivement là.”

Publié par Willy McKenna

Publié par Willy McKenna

Faire des sacrifices

McKenna a commencé à se rendre sur les terrains de hockey et à participer à des tournois vers l’âge de huit ans. Depuis, il s’est rendu en Italie et à Nashville pour s’entraîner et, plus récemment, à Détroit.

“Nous n’avions vraiment pas le choix”, a déclaré Krystal à propos de la décision de faire voyager son fils pour le hockey. “Il n’avait pas beaucoup de compétition ici. Nous savions donc qu’il devait être mis au défi.”

Willy dit qu’il est fier du chemin parcouru par son fils.

Joe Masson

Joe Masson

“Il doit travailler plus dur que beaucoup d’adolescents. Mais en même temps, il rencontre tellement de gens différents. Il se fait tellement d’amis différents.”

La saison dernière, McKenna a fréquenté la RINK Hockey Academy à Kelowna, en Colombie-Britannique, où il a eu la glace et le gymnase tous les jours et a été découvert par la WHL.

“Il y a beaucoup de pression venant du fait d’être un premier choix absolu”, a-t-il admis. “Je joue juste avec des gars plus âgés, des gars bien meilleurs, des gars plus rapides, des gars plus forts. Je suis nerveux, mais je suis aussi ravi d’avoir cette opportunité.”

McKenna, qui sait que ce n’est pas une opportunité que la plupart des jeunes de 14 ans ont, passe son été chez lui à Whitehorse à s’entraîner pour ses débuts dans la WHL – le début de la saison des Tigers contre les Hurricanes de Lethbridge le 24 septembre. .

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