“The King” a régné pendant 13 saisons NFL – Hugh McElhenny : 1928-2022

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Dans la Ligue nationale de football dans les années 1950, Hugh McElhenny était “The King”.

Le monde du football professionnel d’aujourd’hui pleure et se souvient de la vie de McElhenny, membre du Million Dollar Backfield des 49ers de San Francisco, élu au Pro Football Hall of Fame dans sa classe de 1970.

McElhenny, surnommé “The King” à peine quatre semaines après le début de sa carrière professionnelle par un coéquipier qui reconnaissait ses capacités particulières, est décédé le vendredi 17 juin de causes naturelles à son domicile du Nevada. Il avait 93 ans.

“Hugh McElhenny était une menace à toutes les étapes du jeu de manière offensive : courir, recevoir des passes et renvoyer des coups de pied et des bottés de dégagement”, a déclaré Jim Porter, président du Pro Football Hall of Fame. “Son talent polyvalent – évident pour les dépisteurs de football professionnels lorsque Hugh était encore adolescent – sera célébré et préservé pour toujours à Canton.”

Né le soir du Nouvel An en 1928 et élevé à Los Angeles, McElhenny est devenu un phénomène de piste au lycée George Washington, où il a remporté les championnats d’État en haies hautes (établissant un record national), haies basses et saut en longueur. À l’automne, McElhenny a joué au football et était si talentueux que les 49ers de San Francisco l’ont poursuivi avec un contrat juste après l’école.

Il a refusé cette offre d’aller à l’université. Il a passé un an au Compton Junior College, menant l’équipe à une saison sans défaite et au titre du Junior Rose Bowl, avant de s’inscrire à l’Université de Washington. Alors qu’il jouait pour les Huskies, il a été nommé deux fois dans l’équipe All-Pacific Coast Conference et a été la première équipe All-American en 1951. Près de sept décennies plus tard, son nom peut encore être trouvé dans divers classements de tous les temps. le dos des Huskies.

Les succès collégiaux de McElhenny ont fait de lui un choix de première ronde lors du repêchage de la NFL en 1952 – et les 49ers ont finalement signé leur homme. Il a sauté des portes, affichant son arsenal de mouvements électrisants. Il a enregistré la plus longue course depuis la mêlée (89 verges), le plus long retour de botté de dégagement (94 verges), la plupart des verges polyvalentes (1731) et la plupart des verges par course (7,0) lors de sa première saison dans la NFL. La première fois qu’il a touché le ballon, il a marqué sur une course de 40 verges; selon une source, la pièce a été dessinée dans la boue parce que McElhenny n’avait pas appris le livre de jeu complet.

Le résultat de cette saison 1952 : élection à l’unanimité au titre de recrue de l’année, statut All-Pro et place dans l’équipe du Pro Bowl.

Au cours de la saison 1958, McElhenny a vu une action constante pour les 49ers. Il a eu trois années consécutives (1956-58) avec au moins 100 portées et a fait le Pro Bowl chacune de ces années. Avec les 49ers, il a disputé neuf saisons et participé à cinq Pro Bowls.

Avec lui dans le légendaire “Million Dollar Backfield” du milieu des années 1950 se trouvaient YA Tittle en tant que quarterback et Joe “The Jet” Perry et John Henry Johnson en tant que running back. Je suis le seul champ arrière de quatre membres à être intronisé au Temple de la renommée.

Les blessures ont fait ce que les adversaires ne pouvaient pas faire : ralentir McElhenny en 1959 et 1960. Après deux ans sous la moyenne, il n’a pas été protégé dans le projet d’expansion de 1961 et les Vikings du Minnesota l’ont attrapé.

Sa première année avec les Vikings, il est revenu à la forme d’avant la blessure, enregistrant 1 069 verges combinées pour faire sa sixième apparition au Pro Bowl. Son séjour dans le Minnesota a été court, mais un déménagement à New York en 1963 a donné à McElhenny la chance de vivre un rêve : l’opportunité de jouer dans un match de championnat. Il s’est précipité sept fois et a obtenu deux passes pour les Giants lors d’une défaite 14-10 contre les Bears de Chicago au Wrigley Field.

McElhenny terminera sa carrière à Detroit, disputant huit matchs de la saison 1964 avec les Lions. Il a été élu au Temple de la renommée lors de sa première année d’éligibilité.

Au moment où il a pris sa retraite, McElhenny, membre de l’équipe de la NFL All-Decade des années 1950, avait amassé 11 375 verges polyvalentes – à l’époque le troisième plus haut de l’histoire de la NFL – ainsi que 60 touchés, un prix MVP. Bowl et, bien sûr, le surnom de “The King” en tant que menace offensive redoutée combinant vitesse, insaisissabilité et puissance.

Après le football, McElhenny a servi pendant six ans en tant que commentateur couleur sur les émissions de radio des 49ers. Il a également rejoint le groupe Seattle Sea Lions qui a proposé d’apporter une franchise dans cette ville dans les années 1970, mais un autre groupe a amené les Seahawks dans la ville.

Plus tard dans la vie, McElhenny a réfléchi à la façon dont le jeu a changé au fil des décennies, passant de joueurs plus gros à des salaires plus élevés. Il a gagné beaucoup plus d’argent en signant des souvenirs qu’en tant que joueur, a-t-il dit, mais il n’a jamais regretté sa place dans l’histoire de la NFL ou son timing, affirmant qu’il a joué dans le “plus grand âge” du jeu.

“Nous étions dans les années de gloire des années 1950”, a-t-il déclaré dans une interview en 1999 avec un journaliste d’un journal de Las Vegas. “Cette décennie est celle où le football a vraiment décollé. C’étaient les années fun.”

Il a déclaré avec confiance qu’il pouvait marquer 1 000 verges en course et 1 000 verges en réception en une saison en jouant dans un combat moderne de la côte ouest.

« J’étais un athlète doué. Les choses me sont venues facilement. … Si je jouais aujourd’hui, je pense que je serais le choix numéro 1 du repêchage. La seule chose, c’est que je ne sais pas si je serais receveur large ou porteur de ballon.”

Il ne regrettait pas d’avoir vécu ses dernières décennies dans un relatif anonymat.

“La vie a été très belle pour moi”, a-t-il déclaré. “Le football était très bon pour moi. Je me suis beaucoup amusé à jouer au football. Nous avons joué pour le plaisir du jeu.”

Lors du couronnement de McElhenny, son hôte, Lou Spadia, cadre de longue date des 49ers, a déclaré à propos de l’héritage de “The King”: “Les statistiques étaient vides, car il n’y a aucune statistique qui puisse décrire la beauté et la beauté. Le talent artistique de Hugh McElhenny en matière de course. Il était tout simplement le plus grand coureur de tous les temps, mais la grande chose à propos de vous est qu’il a pris ce don de Dieu, l’a nourri, l’a chéri et l’a apporté à son public “.

Cet héritage vivra pour toujours à Canton, dans l’Ohio, au Pro Football Hall of Fame.

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