To Hockey Hell and back: l’histoire du retour d’Erik Johnson dans la Coupe Stanley est presque terminée

DENVER – Si l’Avalanche du Colorado parvient à se hisser au sommet de la coupe Stanley vendredi soir lors du cinquième match, il y a fort à parier qu’après que le capitaine Gabriel Landeskog aura hissé le Saint Graal du hockey, ils passeront le trophée du meilleur sport à leur coéquipier et proche ami Erik Johnson voisin.

Alors que Ball Arena éclate en extase, il peut y avoir des larmes éclaboussé au milieu des acclamations pour Johnson, le joueur le plus ancien de l’Avalanche.

Le choix n ° 1 oublié des séries éliminatoires a vu quelques choses au cours de ses 12 saisons en bordeaux et bleu. Johnson a été en guerre pour arriver à ce précipice, oui avec ses adversaires, mais surtout avec son propre corps.

“C’est le travail de votre vie qui culmine en un instant, c’est ce pour quoi tout le monde travaille en tant qu’enfant”, a déclaré Johnson à Media Day pour lancer la finale. “Il y a toujours ce vide si vous ne gagnez pas la Player’s Cup, alors j’ai hâte d’avoir la chance de le faire. Cela signifie beaucoup. Je suis ici depuis longtemps. Beaucoup de jeux. Tant de hauts et de bas “.

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Ce qui fait que Johnson apprécie davantage le moment, c’est qu’il n’était même pas sûr de pouvoir jouer cette saison. Johnson, 34 ans, a raté ses 62 derniers matchs l’an dernier, dont les 12 matchs éliminatoires, après avoir subi une commotion cérébrale sur un Jordan Greenway qui a marqué quatre matchs au cours de la saison 2020-21.

Luttant pour trouver des progrès sur son chemin de retour sur la glace, Johnson a renoncé à sa clause « d’interdiction de mouvement » dans le repêchage d’expansion de Seattle afin qu’Avalanche puisse protéger les doublures bleues en plein essor Samuel Girard et Devon Toews. Johnson a déclaré qu’il avait essayé d’augmenter son conditionnement en juin, mais qu’il ne se sentait toujours pas à l’aise. Johnson a finalement commencé à tourner le coin en juillet, aidé par un appel du directeur général Joe Sakic.

“Joe m’a appelé et m’a dit:” Nous aurons besoin de vous si vous vous sentez assez bien pour jouer “, et heureusement, je commençais à me sentir mieux”, a déclaré Johnson. “Ce [call] c’était une partie importante de celui-ci. J’avais un excellent spécialiste des commotions cérébrales avec qui j’ai travaillé dans le sud de la Californie, où j’ai réhabilité beaucoup de choses, principalement en réentraînant mon cerveau. Cela a pris quatre ou cinq mois, mais cela s’est avéré beaucoup mieux à la fin. Je me suis préparé à jouer.

« Dieu merci, je l’ai fait. Parce qu’il serait difficile de s’asseoir et de le regarder se dérouler, de ne pas en faire partie après tant d’années ».

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Les Blues de St. Louis ont sélectionné Johnson avec le premier choix du programme de développement national américain en 2006, pris en sandwich entre Sidney Crosby (2005) et Patrick Kane (2007). Ce printemps, 12 des 19 derniers choix n. 1 au total a participé aux séries éliminatoires, de Marc-André Fleury (2003) à Alexis Lafrenière (2020), mais Johnson a sans doute reçu moins de battage médiatique, en particulier lors de la ronde 3 lorsque vous patinez dans les finales de conférence.

C’est compréhensible. Ce n’est pas Connor McDavid ou Nathan MacKinnon ou Steven Stamkos. Johnson est bien dans sa peau. Il n’a jamais été flashy, juste une présence constante et minutieuse qui peut ébranler le jeu de puissance et quelqu’un qui n’a jamais eu peur de prendre le chemin le moins fréquenté. En 2006, il est devenu le choix numéro 1 en 44 ans à jouer à l’université du Minnesota, une voie que personne n’a choisie depuis qu’Owen Power ne l’a pas reproduite cette saison.

À peine deux saisons et demie dans la carrière de Johnson dans la LNH, les Blues l’ont remis au Colorado avec un choix de première ronde en échange de Kevin Shattenkirk, Chris Stewart et un choix de deuxième ronde. Ce fut une transaction choquante, l’une des premières du mandat de GM Doug Armstrong, après que Johnson ait inscrit 10 buts et 39 points à 21 ans pour le Blue Note.

Lorsque Johnson est arrivé, Sakic venait de raccrocher ses patins. Il n’avait pas encore commencé son rôle de consultant au front office. Greg Sherman était le directeur général, Joe Sacco était l’entraîneur. Milan Hejduk était le capitaine. Peter Forsberg a de nouveau porté le pull Avalanche dans une offre de retour et Adam Foote errait toujours sur la ligne bleue.

Près de 12 ans plus tard, Johnson est le deuxième derrière Foote dans les matchs joués par un défenseur dans l’histoire de la franchise. Landeskog est le deuxième joueur de rôle le plus long du Colorado et les deux sont proches, à tel point que le célèbre chevalier Johnson a nommé l’un de ses pur-sang “Landeskog” en l’honneur de son coéquipier et capitaine du Colorado.

Ils ont subi trois entraîneurs et de nombreuses pertes en cours de route. En 2016-2017, Avalanche n’a récolté que 48 points sous la direction du gérant de première année Jared Bednar. Par perspective : 11 équipes ont affiché 48 ou plus gagne cette saison.

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“Nous étions les gars qui ont tout vu et qui l’ont fait”, a expliqué Johnson. « Nous avons eu une année très difficile en 2016-17. Certains gars voulaient sortir, d’autres voulaient un nouveau départ – et c’était leur droit. On voulait se serrer les coudes et essayer de le faire, donc c’est un sentiment particulier parce qu’on est vraiment engagés ».

Cela n’est pas passé inaperçu au front office d’Avalanche, à commencer par Sakic. Avalanche a raté Johnson et son lourd cadre de 6 pieds 4 pouces lors des séries éliminatoires le printemps dernier lorsqu’ils ont été bousculés par les Golden Knights de Vegas. Johnson a pu rester sur la glace cette saison, soutenant l’arrière avec 77 matchs joués et 25 points, sa meilleure performance depuis 2018-19.

“Je suis vraiment content pour EJ, c’est un gars formidable, un grand compétiteur”, a déclaré Sakic lors de la Journée des médias la semaine dernière. « C’est un grand, grand leader pour nous. Il existe depuis longtemps et c’est sa première chance. Il a très bien joué pour nous, il est resté en bonne santé. Je suis vraiment fier de la façon dont il a joué toute l’année pour nous, surtout ici en séries éliminatoires, nous a aidés en avantage numérique et est un excellent défenseur expérimenté en arrière-plan. »

Cette expérience, sur et hors glace, a été inestimable pour l’AVS. Il a particulièrement critiqué le partenaire de défense de Johnson, Bowen Byram, alors que le joueur de 21 ans faisait face à ses importantes commotions cérébrales.

“Je n’étais pas tout à fait sûr si j’allais rejouer cette année, pour être honnête”, a déclaré Johnson. “Je voulais juste me sentir mieux, tout d’abord, et je ne m’améliorais pas du tout.”

Maintenant, Johnson est au bord de l’immortalité au hockey. Les blessures à la tête, la déchirure du LCA, la chirurgie à l’aine, la déception d’être un choix numéro 1 échangé si tôt, le temps passé en tant qu’habitant du sous-sol de la LNH – cela en vaudra la peine avec une autre victoire.

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“Je pense que vous devez vraiment apprécier le moment”, a déclaré Johnson. « Ce n’est pas facile d’arriver ici et vous ne savez pas si vous reviendrez. Vous pourriez juste avoir une fissure dans celui-ci. “

Vous pouvez parier que Johnson ne manquera pas cette opportunité. Le pilier de l’Avalanche est si proche du pic argenté qu’il peut presque goûter du champagne.

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