Week-end de la finale de la coupe de football pour les personnes handicapées pour montrer le sport et briser les barrières | Handicap et sport

Sam Smith est le James Milner du powerchair football. “J’ai ce surnom depuis un moment”, dit-il. « Je suis fiable, je suis polyvalent et je peux jouer à différents postes. Je pense que je suis toujours un sept sur 10 et les gars de notre équipe sont assez calmes car je parle toujours. Alors oui, j’ai été comparé à Milner, qui a ses avantages. Je ne suis pas un joueur talentueux, mais chaque équipe a besoin de quelqu’un comme moi.”

Avec ses coéquipiers du Northern Thunder, Smith affrontera West Bromwich Albion dimanche en finale de la Powerchair Cup.Les Baggies sont l’équipe dominante dans le sport et le Thunder la seule équipe à les avoir battus cette saison. Ce n’est pas un match de rancune – il y a des coéquipiers anglais des deux côtés – mais c’est une rivalité intense et ce ne sera qu’une histoire jouée le week-end de la finale de la FA Disability Cup.

Présentant le meilleur du football pour handicapés, six finales de coupe se tiendront devant le public à St George’s Park et seront diffusées en direct sur BT Sport samedi et dimanche. Les versions du jeu pour malvoyants, aveugles, sourds, infirmes moteurs cérébraux, fauteuils roulants électriques et amputés recevront une présentation sans précédent, et les personnes impliquées dans chaque variante espèrent que cela contribuera à maintenir un sentiment de croissance et de progrès.

La relation de Smith avec le football a des origines lointaines. Né à Newcastle, il a été diagnostiqué avec la dystrophie musculaire de Duchenne à l’âge de trois ans et incapable de marcher à l’âge de 10 ans, mettant fin à une histoire d’amour juvénile avec ce qu’il appelle “le jeu de la course”. Mais après que son père ait reçu un dépliant annonçant le football en fauteuil roulant, Smith s’est trouvé une nouvelle passion.

« Il y a eu une année où j’étais un peu perdu, en regardant mes amis et mes frères et sœurs jouer après l’école et je ne pouvais pas les rejoindre », dit-il. “Mais ensuite j’ai découvert le football en fauteuil roulant et j’en suis tombé amoureux tout de suite.

“C’est quelque chose que je contrôle quand peut-être avant que mon corps ne me laisse tomber. Je savais dans ma tête ce que je voulais faire, j’avais un cerveau de footballeur, mais physiquement je n’y arrivais pas. Maintenant plus rien ne me retient. Il n’y a pas d’obstacles, c’est moi et cette chaise et c’est un terrain de jeu égal. C’est vraiment très puissant ».

L’autonomisation est un élément clé du sport avec handicap, pour les athlètes de tous niveaux et pour ceux qui sont inspirés en les regardant. Mais maintenant, il y a une tentative sérieuse de renforcer le football handisport (sous toutes ses formes) en tant que sport à part entière. Cette année, la FA a annoncé sa première stratégie pour le football avec handicap. L’objectif principal était d’augmenter la participation populaire de 50 % au cours des trois prochaines années. Mais il y avait aussi des objectifs pour une augmentation du nombre d’entraîneurs et une plus grande concentration sur le soutien aux équipes nationales d’Angleterre, le summum du jeu pour le footballeur handicapé.

Sam Smith avec un trophée
Sam Smith a déclaré qu’il était “tombé amoureux” du football en fauteuil roulant et qu’il avait trouvé le sport “assez puissant”. Photographie : garde-manger

L’histoire de Natasha Mead est un parfait exemple des opportunités qui commencent à s’ouvrir dans le handisport. Le joueur de 27 ans originaire de Plymouth est un athlète aveugle, un polyvalent qui a représenté la Grande-Bretagne au goalball et au cricket, et a failli participer aux Jeux paralympiques en tant que sprinter.

Elle est passée au football et joue pour Brighton & Hove Albion, la seule femme de l’équipe. Elle est maintenant également une internationale anglaise, revendiquant une place dans la première équipe féminine aveugle, après la création de l’équipe ce printemps. “Je pense vraiment que le jeu se développe, en particulier le jeu féminin”, dit-elle. “Nous espérons avoir un championnat féminin dans un futur proche”.

Pour Smith, qui a fait 14 apparitions pour l’Angleterre et faisait partie d’une équipe gagnante lors des derniers championnats d’Europe, l’attention et la direction fournies par l’équipe nationale aident à mener le jeu du fauteuil motorisé d’une manière directe et intéressante. “C’est quelque chose qui nous a été transmis depuis l’Angleterre, laissant le maillot dans un meilleur endroit que celui où vous l’avez trouvé”, dit-il. Cela signifie s’améliorer en tant qu’athlète mais aussi dans sa façon de jouer.

“Je pense que le plus grand développement de ces dernières années a été le développement d’un style de jeu de passes”, a déclaré Smith. « Au début, c’était plutôt des autos tamponneuses. C’étaient toutes des chaises qui dégoulinaient les unes dans les autres et ça devenait un peu désordonné. Mais une chose qu’on nous a toujours dit avec l’Angleterre, c’est d’essayer de jouer ce jeu de passes, une version plus grande du jeu, et de le ramener dans nos clubs pour aider à faire avancer le jeu, pour le rendre un peu plus excitant. . “

Smith espère montrer ce style à un public qui regarde dimanche. Et surtout, battre West Brom. “Gagner est la chose principale”, dit-il, “mais c’est aussi une opportunité de mettre en valeur votre sport, de le développer davantage et de montrer que les personnes handicapées peuvent concourir à un niveau d’élite.”

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